In het vlakke Vlaanderen doet zijn naam misschien niet bij iedereen meteen een belletje rinkelen, maar in de bergachtige trailwereld is Steven Pauwels een gevestigde waarde. Hij is dan ook de geknipte persoon om te antwoorden op de meest uiteenlopende vragen van beginnende trailrunners. Want hoe pak je dat traillopen nu eigenlijk aan?

Hoe ziet de basisoutfit van een trailloper eruit? 
Steven Pauwels: "In de eerste plaats heb je degelijke trailschoenen met een speciale zool nodig. De schoenen moeten water doorlaten en redelijk stevig zijn, zodat ze je enkels en voorvoeten optimaal beschermen." 

Bestaat er speciale trailkleding of volstaat een gewone looptenue? 
"Trailkleding is wat sterker dan klassieke loopoutfits, omdat je wel eens valt. Soms zijn er rubber stukken ingenaaid op de hoogte van de schouders: die vermijden dat je rugzak van je schouders glijdt. Of op de hoogte van de dijbenen: daarop kan je duwen om sneller te gaan. Voor beginners is gewone loopkleding die niet schuurt meer dan genoeg."

Is een rugzak een must
"In langere wedstrijden is elke deelnemer verplicht een aantal voorwerpen mee te nemen: een veiligheidsdeken, een lamp, een fluitje ... Ook je drank- en voedselvoorraad moet je op de een of andere manier dragen. Ik vind lopen met een rugzak niet aangenaam, maar soms kan je er niet omheen." 

Gebruik je nog andere accessoires? 
"In het buitenland is een bril soms verplicht, zeker wanneer je over gletsjers of door sneeuwvelden loopt. In België heb je geen bril nodig. Ik draag ook geen compressiekousen, maar ik begrijp dat sommige mensen dat wel doen. Bij traillopen belast je je kuiten namelijk iets meer dan tijdens een gewone wedstrijd. Stokken gebruik ik nooit. De meeste mensen weten niet eens hoe ze met die hulpmiddelen moeten werken en dan verliezen ze zeker hun nut. Stokken dienen eigenlijk om sneller te stappen. Hoe trager je gaat, hoe meer baat je erbij hebt. Gelukkig zijn de trails in België doorgaans volledig beloopbaar. Weg met die stokken dus!" 

Hoe ziet een trailtraining eruit? 
"In essentie is traillopen ook lopen. Mijn training is dus heel basic, te vergelijken met piste- of crosstraining. Ik train natuurlijk met een specifiek doel, maar algemeen geldt: hoe hoger je basisniveau, hoe gemakkelijker je de inspanningen verteert. Ook aan kracht- en stabilisatietraining besteed ik veel aandacht. Na een lange voorbereidingsperiode ga ik op stage in de bergen. Daar train ik vooral op klimmen en dalen." 

Kan je zonder voorbereiding van wegwedstrijden op trails overschakelen?
"Wat je nodig hebt om aan trail te doen, is een goede basisconditie en veel karakter. Een getrainde loper kan dus zeker aan trailwedstrijden deelnemen. Voor de start van een trail moet je in vergelijking met een wegwedstrijd voor meer kilometers getraind zijn. Die extra kilometers reken je uit aan de hand van de volgende formule: vermenigvuldig de hoogtemeters met 10 en tel die bij de afstand op. Stel bijvoorbeeld dat je een trail van 30 km loopt met 1000 hoogtemeters, dan loop je qua belasting eigenlijk 30 km + 1000m x 10 = 40 km vlak." 

Wat eet en drink je tijdens een wedstrijd? 
"Ik eet alleen gels. Het is belangrijk dat je tijdens de wedstrijd boven je berekende aantal gels blijft. Zodra je onder dat aantal zit, kan je dat niet meer goedmaken en kom je in de problemen. Ik neem om de 25 minuten een gel. Tijdens mijn laatste wedstrijd van 80 km kwam dat neer op ongeveer 800 gram. Daarnaast moet de hoeveelheid vocht die je inneemt, overeenkomen met wat je eet. Ik drink ongeveer 500 ml per uur, maar dat is voor iedereen anders. Zoiets kan je alleen door ervaring leren. Afhankelijk van de bevoorradingen moet je per wedstrijd bepalen hoeveel water en voedsel je meeneemt. Bij een marathon kan je de omstandigheden perfect controleren, bij een trail moet je je zo goed mogelijk aan de omstandigheden aanpassen." 

Hoe deel je een wedstrijd in? 
"Ikzelf loop niet om te finishen maar om te winnen, dus mijn indeling hangt af van het wedstrijdverloop en de kansen die zich tijdens de race voordoen. Beginners raad ik aan van bevoorrading naar bevoorrading te lopen. Een kleine afstand inbeelden is mentaal draaglijker dan de hele afstand overzien. Want bij trail kan je niet rekenen op kilometeraanduiding. Je zit ergens in de wildernis en weet dus niet precies waar. Je weet alleen dat de bevoorrading zich bijvoorbeeld rond kilometer twintig bevindt."

Is wandelen soms interessanter dan lopen? 
"Absoluut! Het komt erop neer je energie zo goed mogelijk te verdelen. Vanaf het moment dat stappen efficiënter is dan lopen, stap ik. Daarnaast zijn er ook stukken die simpelweg onbeloopbaar zijn. Wandelen gebeurt trouwens evenveel bergop als bergaf. Beginners gaan vaak heel behoedzaam naar beneden. Soms nemen ze de afdaling zelfs op hun achterwerk." 

Welk trailplekje is jouw all time favourite?
"Dat is moeilijk te zeggen, veel plaatsen hebben voor mij een speciale betekenis. Misschien de Wijngaardberg in Wezemaal, die ligt bijna in mijn achtertuin. Het is de eerste berg die ik ooit beklommen heb, waarschijnlijk toen ik vier was. Daar is ongetwijfeld mijn liefde voor trail gegroeid." 

Dit artikel verscheen in een eerder nummer van running.be.