Extra slaap zorgt niet enkel voor een betere prestatie, maar ook voor een beter humeur.

In een studie, gepubliceerd in het tijdschrift Medicine & Science in Sports & Exercise, onderzochten Australische wetenschappers het effect van de hoeveelheid slaap op de sportprestatie. Negen competitierenners en triatleten deden steeds eenzelfde uithoudingstest, terwijl hun hoeveelheid slaap telkens wijzigde. 

De atleten werden eerst getest na enkele nachten met 6,5 tot 7 uur slaap. Nadien werd hun nachtrust met 30% verlengd en konden ze 8u25 tot 8u50 slapen. De laatste inspanningstest werd afgenomen met minder dan 5 uur slaap. Als fysieke inspanning moesten de testpersonen steeds een tijdrit van één uur voltooien.

In vergelijking met hun normale slaappatroon werden de atleten al na twee nachten met minder slaap opvallend trager. Hun prestatie verminderde met 3%. Omgekeerd: wanneer de atleten de volgende drie nachten langer sliepen (zo'n 8 uur), voltooiden ze de tijdrit gemiddeld 2 minuten sneller. Hun prestatie verbeterde met 3%. 

Hoewel de sporters aangaven dat de inspanningstest bij eender welke hoeveelheid slaap even zwaar aanvoelde, verbeterde hun humeur, aandachtspanne en reactietijd als ze langer sliepen. Daardoor concludeerden de onderzoekers dat de totale hoeveelheid slaap je prestaties beïnvloedt, omdat je de inspanning anders waarneemt. Met andere woorden: als je iets langer slaapt, presteer je beter zonder dat je het gevoel hebt een grotere inspanning te leveren.

Haal je maar met moeite acht uur slaap per nacht? Geen paniek. Volgens Spencer Roberts, één van de onderzoekers van de studie, kan je dat persoonlijk record nog steeds verbeteren: "Veel sporters slapen minder dan 8 uur per nacht. Zelfs profatleten geraken soms met moeite aan die hoeveelheid nachtrust." En zoals je weet: die lopen nog steeds hele mooie tijden. 

Conclusie? Focus niet te hard op die 8 uur slaap, maar weet dat een extra uurtje in bed heus geen kwaad kan in de aanloop naar een wedstrijd. Het is niet voor niets dat 's werelds beste marathonloper, Eliud Kipchoge, 10 uur per dag slaapt, of althans: 8 uur 's nachts en nog eens 2 uurtjes overdag ...