Door dagelijks enkele minuten te mediteren, kunnen lopers zich beter wapenen tegen de mentale uitputting tijdens fysieke inspanningen.

In 2017 deed de Universiteit van Miami onderzoek naar het effect van meditatie- en relaxatietraining op het mentale welbevinden van sporters tijdens een intensieve trainingsperiode. De studie toont aan dat - net als je fysieke uithoudingsvermogen - ook je brein trainbaar is en dat je je mentale weerbaarheid kan vergroten met de juiste technieken.
Amishi Jha, die als neurowetenschapper verbonden was aan de studie, verduidelijkt: "Langdurige, belastende trainingen vereisen een bepaalde focus en een sterk doorzettingsvermogen. Maar net als je fysieke energiebronnen, kunnen ook je mentale bronnen uitgeput raken. Daarom is het belangrijk om je lichaam ook van voldoende 'mentale' energie te voorzien." Eerdere onderzoeken toonden reeds aan dat zij met langdurig hoge stressniveaus minder goed scoorden op testen die het algemene welbevinden en concentratievermogen onderzochten.
 
De studie ging na of het aanleren van relaxatiemethoden bij sporters ook het algemene welbevinden zou vergroten. De onderzoekers analyseerden het brein van sporters tijdens een fysiek intense periode en gingen na of mentale training helpt om de ongewenste effecten tijdens deze periode kan helpen om het algemene welbevinden te vergroten.


Relaxatie vs mindfulness

Gedurende 4 weken werden er 100 rugbyspelers (sporters die vaak onder grote fysieke en mentale stress staan) onderzocht. In deze periode stoomden de sporters zich klaar voor het nieuwe seizoen, wat van die vier weken een
stressvolle tijd maakte. De spelers werden in 2 groepen opgedeeld: de ene kreeg een programma met relaxatietraining (ze luisterden naarustgevende muziek en leerden hoe ze hun spieren konden ontspannen). De andere groep volgde mindfulnessmeditatie (een ontspanningsmethode die focust op het richten van je aandacht op je ademhaling en op het huidige moment). De sessies duurden bij beide groepen 12 minuten lang en vonden meestal plaats na de training van de spelers. Hiernaast werd hen ook gevraagd om de aangeleerde mentale technieken thuis te oefenen. Zowel voor als na deze intensieve, stressvolle periode werden de spelers gevraagd een test af te leggen die hun focus en reactievermogen onderzocht. Ook moesten ze een vragenlijst invullen die peilde naar hun huidige staat van welbevinden en hun humeur.
 
Mentale weerbaarheid
 
De resultaten toonden (logischerwijs) dat de spelers vermoeider waren en hun concentratievermogen minder was na de 4 intensieve weken sporten dan bij de start van hun seizoensvoorbereiding. Ze konden zich moeilijker concentreren en gaven aan iets somberder te zijn. Toch stelden de onderzoekers enkele opmerkelijke verschillen vast: hoe meer de sporters in de relaxatiegroep de ontspanningstechnieken hadden toegepast, hoe beter zij zich mentaal voelden. De sporters van de meditatiegroep toonden dan weer aan dat ze significant beter bestand waren tegen stress en een grotere focus hadden. Hierdoor suggereren de onderzoekers dat mentale training de emotionele en cognitieve belasting die ontstaan bij fysieke inspanningen afneemt. 
 
Jha concludeert: "Wanneer we ons trainingsniveau verhogen en willen anticiperen op een belastende trainings- of wedstrijdperiode, hebben sporters ook belang bij mentale trainingen, zoals mindfulnessmeditatie." Slechts enkele minuutjes mediteren per dag biedt je dus al meer mentale weerbaarheid tijdens een zware training of wedstrijd."