Primeur in de Oxyclean Classic Brugge-De Panne. Na drie keer een massasprint of groepssprint kregen we in de vierde editie van deze Lotto Women Classic een sterk solonummertje te zien. De auteur daarvan was de Australische Grace Brown!

In het eerste wedstrijduur van de 158,5 km lange en voor de UCI Women's WorldTour meetellende topkoers kregen we meteen drie uitvalspogingen, maar een lang leven waren die niet beschoren.

Kort na de start op 't Zand in Brugge sprongen Marijke De Smedt, de Nederlandse Kirstie Van Haaften en de Noorse Ann Helen Olson weg uit het peloton. Toen zij gegrepen werden, was het de beurt aan Elizabeth Bennett, maar ook de 21-jarige Britse bleef niet langer dan 20 minuten uit de greep van het peloton. De daaropvolgende solo van Marieke De Groot hield nog minder lang stand.

Het was wachten op de eerste passage door De Moeren voor iemand nog eens de kat de bel durfde aanbinden. Op de beruchte kaarsrechte baan door de polders, waar de wind wild tekeer gaat, ging het tempo met een ruk de hoogte in. Demarrages kwamen er niet, maar achteraan waaierden er wel een pak rensters uit het peloton.

KOPECKY MAAKT DE SPRONG

Bij de tweede en laatste passage door De Moeren was de schifting nog veel groter. Er ontstond een kopgroep van 12 met Jolien D'hoore, de Italiaanse Elisa Balsamo, de Duitse Lisa Brennauer, de Française Aude Biannic, de Britse Alice Barnes, de Denen Emma Norsgaard en Julie Leth, de Nederlanders Kirsten Wild en Amy Pieters en het Australische trio Lauretta Hanson, Chloe Hosking en Grace Brown.

Met een ultieme inspanning kon Lotte Kopecky het gaatje nog net dichten, zodat we 13 koplopers kregen op 30 km van de meet. Twee grote namen die de goede vlucht misten, waren de Italiaanse Marta Bastianelli en de Nederlandse Lorena Wiebes, de winnares van vorig jaar. Wiebes' team DSM probeerde de scheve situatie nog recht te zetten, maar vooraan draaide het goed rond, zodat terugkeren onmogelijk werd.

BROWN VERSCHALKT SPRINTERS

Een sprint met 13 in de Veurnestraat in De Panne? Nee, want Lisa Brennauer viel vooraan weg met een lekke band. En nee, want op 10 km van de meet sprong Grace Brown weg uit de kopgroep. De 28-jarige Australische van Team BikeExchange fietste in een mum van tijd 20 seconden voorsprong bij elkaar. Amy Pieters (SD Worx) offerde zich in de achtervolging op voor haar ploeggenote Jolien D'hoore, maar er kwam te weinig steun om de kloof met Brown nog te dichten.

Een week na haar tweede plaats in Nokere Koerse was het voor Brown wel raak in de Oxyclean Classic Brugge-De Panne. Op 7 seconden sprintte Emma Norsgaard naar de tweede plaats in deze Lotto Women Classic. Jolien D'hoore, de winnares van 2018, moest vrede nemen met de derde plaats. Lotte Kopecky finishte als vierde, Elisa Balsamo als vijfde en Kirsten Wild - de laureate van 2019 - als zesde. Chloe Hosking, Alice Barnes, Amy Pieters en Julie Leth vervolledigden de top 10.