Met de Oxyclean Classic Brugge-De Panne strijkt de UCI WorldTour woensdag opnieuw op Belgische bodem neer. De drievoudige passage door De Moeren bepaalt het karakter van deze koers voor sterke en snelle mannen. Bij Deceuninck - Quick-Step weten ze hoe ze het woensdag moeten aanpakken. "Het wordt belangrijk om vooraan en gefocust te blijven", aldus sportdirecteur Tom Steels.

"De Oyxclean Classic Brugge-De Panne is een prachtige koers, maar ook lastig wanneer er wind staat en dat is nogal eens het geval in deze regio", weet Steels. De Waaslander zat vorig jaar in het winnende kamp. Yves Lampaert maakte het toen af voor Deceuninck - Quick-Step na een heroïsche afvallingskoers in weer en wind.

De wedstrijd speelt zich volledig op West-Vlaams grondgebied af. De start van de Oyxclean Classic Brugge-De Panne is op 't Zand in Brugge, maar het epicentrum ligt in de Westhoek, waar de renners 3 lokale rondes van 45,1 km zullen rijden. In De Moeren - waar de wind op de kaarsrechte polderwegen vrij spel heeft - kan het peloton in duizend stukken breken. Blijft die verbrokkeling en zal een klein groepje na 203,9 km strijden voor de zege of brengen de sprintersploegen alles opnieuw samen en komt het tot een koninklijke massasprint in de Veurnestraat in De Panne?

Bij Deceuninck - Quick-Step beschikken ze hoe dan ook over een paar snelle mannen die het kunnen afmaken woensdag. De Ier Sam Bennett en de Colombiaan Alvaro Hodeg voeren de blauwe garde aan. Zij krijgen daarbij steun van Iljo Keisse, Michael Mørkøv, Florian Sénéchal, Stijn Steels en Bert Van Lerberghe. "We starten met een goede ploeg met renners uit zowel Parijs-Nice als de Tirreno", aldus Tom Steels, die het belang van de wind niet genoeg kan benadrukken. "Op de smalle wegen kan het peloton door de wind eenvoudig breken, dus het wordt belangrijk om vooraan en gefocust te blijven."

FREDERIK WILLEMS: "OPEN STRIJD"

De andere ploegen en hun sprinters zijn bij deze gewaarschuwd. Bij Alpecin-Fenix heet die sprinter woensdag Jasper Philipsen. "Als het tot een sprint komt, is Jasper inderdaad de vooruitgeschoven man bij ons", beaamt sportdirecteur Frederik Willems, in 2009 zelf nog winnaar van de Driedaagse van De Panne, de voorloper van de Oxyclean Classic Brugge-De Panne. "Maar het is niet aan ons om de koers te dragen. Het is een koers op WorldTour-niveau met heel veel sterke sprintersploegen aan de start. Het komt er voor ons op aan om heel attent te koersen."

Attent koersen betekent ook rekening houden met de weersomstandigheden. "Daar zijn we nu al mee bezig en bekijken we ook de dag zelf uiteraard nog in detail", licht Willems toe. "Momenteel voorspellen ze vrij rustig weer, maar dat kan snel veranderen, zeker aan zee. Bovendien hoeft het woensdag niet per se in De Moeren te gebeuren. Op de smalle en kronkelende wegen in het centrum van Veurne en bij het binnenrijden van De Panne moet je ook vooraan zitten. Ik verwacht een boeiende open strijd woensdag", aldus Willems.

NOG MEER SCHOON EN SNEL VOLK

Andere rappe Belgen om naast Philipsen in het oog te houden zijn zonder twijfel Edward Theuns (Trek-Segafredo), Gerben Thijssen (Lotto Soudal) en Timothy Dupont (Bingoal WB), die met Ludovic Robeet de winnaar van Nokere Koerse als meesterknecht aan zijn zijde heeft.

Naast Bennett en Hodeg staan er uiteraard ook nog tal van internationale kleppers op de deelnemerslijst. Zo kan ook Groupama-FDJ op twee paarden wedden met Frans kampioen Arnaud Démare en de 21-jarige Brit Jake Stewart, die eind vorige maand naar de tweede plaats sprintte in de Omloop Het Nieuwsblad. En nog meer topnamen: Europees kampioen Giacomo Nizzolo (Team Qhubeka-ASSOS), Fernando Gaviria (UAE Team Emirates), Cees Bol (DSM), Elia Viviani (Cofidis), Sonny Colbrelli (Bahrain Victorious), Bryan Coquard (B&B Hotels p/b KTM), Nacer Bouhanni (Arkea-Samsic), Pascal Ackermann (BORA-hansgrohe), ...

En dan hebben we good old Andre Greipel (Israël Start-Up Nation) en zijn eveneens snelle ploegmaats Hugo Hofstetter, Rick Zabel en Tom Van Asbroeck nog niet vernoemd.

LIVE OP TV

De Oyxclean Classic Brugge-De Panne is op woensdag 24 maart (mannen) en donderdag 25 maart (vrouwen) live te volgen op Sporza, Tipik en Eurosport.