De Jaarmarktcross in Niel steekt dit jaar in een nieuw jasje. Nu ja, helemaal nieuw is het niet. Het parcours keert terug naar de roots. Een mooie gelegenheid voor Eli Iserbyt om een eerste keer zijn Europese kampioenentrui te tonen, al wil ook zilveren ploegmaat Michael Vanthourenhout zijn stijgende vormcurve etaleren. Afspraak op woensdag 11 november voor de derde manche van de Telenet Superprestige.

Oude heren meten zich weleens graag een nieuw pak aan. Als de op één na oudste cross in België kon de Jaarmarktcross in Niel niet achterblijven en kreeg het een frisse make-over, met een toets nostalgie. "De start en aankomst van het nieuwe parcours ligt in de Antwerpsestraat en daarmee keert de cross terug naar haar roots", vertelt Erwin Vervecken van Golazo. "Hier lag immers de aankomst in de beginjaren van de cross."

De passage door de grote weide aan de Rupel is er niet meer bij. Het nieuwe parcours situeert zich aan de Nielse Kleiputten. "Een lager gelegen gebied, waar het door de regen van de laatste weken heel drassig is", licht Vervecken toe. "Daar wordt het ploeteren en lopen. Dit is waar Niel vroeger voor bekend was en hoe ik de cross herinner uit mijn tijd als actief renner."

De Jaarmarktcross 2020 is echter niet alleen ploeteren door klei en modder. Een groot deel van de wedstrijd wordt betwist op de weg en ook op het gazon rond de visvijver kan snelheid gemaakt worden. "De combinatie van de snelle passages en de loopstroken maakt van Niel een onvoorspelbare strijd. Valt het hier even stil, dan kan het zomaar een tactische cross worden", voorspelt Vervecken. "En dan is er uiteraard nog de traditionele zandbak op de terreinen van Coeck en een pittig klimmetje richting de finish. Kortom: het belooft een cross te worden met veel afwisseling."

VANTHOURENHOUT: 'KAN OPNIEUW TACTISCH STEEKSPEL WORDEN'

Voor Eli Iserbyt wordt de Jaarmarktcross in Niel de eerste afspraak als Europees kampioen. Maar de West-Vlaming is niet de enige pion van Pauwels Sauzen-Bingoal die wil scoren in de Rupelstreek. Michael Vanthourenhout, zondag nog goed voor zilver in Rosmalen, wil zijn stijgende vormcurve graag bevestigd zien.

"De start van het seizoen was niet goed", geeft Vanthourenhout toe. "Misschien was dat wel het gevolg van de lockdown eerder dit jaar. Zo was er door corona geen ploegstage en waren er minder groepstrainingen en dat heb ik wel gemist. Op training met de ploeg kan je nog een wedstrijd simuleren, dan kan je dieper gaan. In je eentje is dat veel moeilijker."

"De laatste weken zit de vorm echter terug in stijgende lijn. Die zilveren medaille in Rosmalen lag niet meteen binnen de verwachtingen, maar het is wel het bewijs dat ik iedere week een beetje beter word." Het eremetaal sterkt alleen maar het vertrouwen. "De laatste vijf jaar werd ik vier keer vierde, dan is het extra leuk om eens op het podium te staan."

De Jaarmarktcross in Niel kan woensdag een tactisch steekspel worden en dat is zeker niet in het nadeel van het collectief van Jurgen Mettepenningen. "In Ruddervoorde hebben we het zo al perfect uitgespeeld. Toen hadden we echter geen andere keuze, want Toon Aerts was net iets beter. Nu zijn zowel Eli, Laurens (Sweeck) als ik heel sterk en kunnen we van onze eigen sterkte uitgaan. Het was jammer dat Laurens op het EK kettingproblemen had, anders hadden we misschien met drie jongens van de ploeg op het podium kunnen staan. Woensdag kan het opnieuw een tactisch steekspel worden, al verwacht ik dat op de zware stroken de sterkste wel naar voren komt."

Vanthourenhout won begin dit seizoen al een cross in het Zwitserse Bern, zijn laatste zege op Belgische bodem dateert al van oktober 2019. " Zo'n zege in België, dat weegt altijd iets zwaarder door", beseft Vanthourenhout. "Voor mij is het sowieso wat moeilijker om te winnen. Maar zoals ik me nu voel, kan ik zeker vooraan meestrijden. Een cadeautje van Eli voor het ploegwerk? Dat hebben we vorig jaar in Hulst al eens geprobeerd en toen had ik pech met de schoen (lacht). Ach, in de cross is het heel moeilijk om cadeautjes uit te delen. Als ik zelf heel goed ben, zal de kans op de overwinning nog weleens volgen."

DRIE OP DRIE VOOR ALVARADO?

Bij de vrouwen is het uitkijken naar Ceylin del Carmen Alvarado. Na de Nederlandse titel en de wereldtitel veroverde ze zaterdag in Rosmalen ook de Europese titel. In Niel kan ze na zeges in Gieten en Ruddervoorde voor een drie op drie zorgen in de Telenet Superprestige. Opmerkelijk: in de eerste twee manches kregen we bij de vrouwen telkens dezelfde top vier: Alvarado - Worst - Brand - Kastelijn. Zien we woensdag hetzelfde klavertje vier op de Jaarmarktcross of worden de waardeverhoudingen door elkaar geschud?