Op de Citadelle de Namur vindt zondag de tweede manche van de UCI Cyclo-cross World Cup 2020-2021 plaats. In de hoofdstad van Wallonië krijgen we voor het eerst dit seizoen een duel tussen de grote tenoren Wout van Aert, Mathieu van der Poel en Tom Pidcock. Ook bij de vrouwen staan alle wereldtoppers aan de start. Lucinda Brand gaat voor een derde zege op rij.

Wout van Aert begon op 28 november aan zijn veldritseizoen met een derde plaats in de CAPS Urban Cross in Kortrijk (X²O Badkamers Trofee) en een dag later finishte hij in de UCI Cyclo-cross World Cup in het Tsjechische Tabor opnieuw als derde. Op 6 december werd de winnaar van Milaan-Sanremo vierde in de Telenet Superprestige in Boom. Mathieu van der Poel mocht vorige zaterdag meteen op het hoogste schavotje plaatsnemen na zijn eerste veldrit van het seizoen, de Soudal Scheldecross Antwerpen (X²O Badkamers Trofee). Daags nadien moest de winnaar van de Ronde van Vlaanderen in de Telenet Superprestige in Gavere de duimen leggen tegen Tom Pidcock, die in Oost-Vlaanderen aan zijn vierde cross van het seizoen toe was.

Het 21-jarige Britse supertalent pakte afgelopen seizoen achter van der Poel zilver op het WK in Dübendorf en heeft door zondag voor het eerst in zijn carrière een klassementscross te winnen een nieuwe grote stap voorwaarts gezet. Op de Citadelle de Namur vindt Pidcock, die in september de Ronde van Italië voor beloften op zijn naam schreef, een parcours dat op zijn lijf geschreven is. De Brit is een uitmuntende klimmer en heeft een grote motor, maar dat geldt uiteraard evenzeer voor Wout van Aert en Mathieu van der Poel.

ALLE TOPPERS TEKENEN PRESENT

"De UCI Cyclo-cross World Cup Namur is de eerste cross dit seizoen waarin van Aert, van der Poel en Pidcock samen aan de start staan. Het belooft een fantastische strijd te worden", aldus parcoursbouwer Erwin Vervecken van organisator Golazo sports. "Maar het favorietenkransje blijft zeker niet beperkt tot deze drie. Eli Iserbyt was dit seizoen al goed voor zes overwinningen en zal ook zondag voorin meestrijden. Net als Toon Aerts, die al twee keer tweede en een keer derde werd op de Citadelle de Namur. En wereldbekerleider Michael Vanthourenhout - de winnaar in Tabor - zal zich zondag ook opnieuw willen bewijzen."

Ook bij de vrouwen komt de voltallige wereldtop aan de start van de UCI Cyclo-cross World Cup Namur. "Lucinda Brand is de topfavoriete", meent Vervecken. "Ze was de voorbije twee jaar de beste op de Citadelle de Namur en won dit seizoen naast de openingsmanche van de UCI Cyclo-cross World Cup nog zes andere crossen." Concurrentie mag de 31-jarige Nederlandse traditiegetrouw uit eigen land verwachten: wereldkampioene Ceylin Alvarado, Denise Betsema, Annemarie Worst,... Van Belgische zijde is het uitkijken naar elfvoudig nationaal kampioene Sanne Cant.

GEEN TRAP, NIEUWE LUS

Het parcours van de UCI Cyclo-cross World Cup in Namur heeft een kleine wijziging ondergaan ten opzichte van een jaar geleden. "De trap is uit het parcours verdwenen en vervangen door een nieuwe lus met een klein klimmetje", licht Vervecken toe. "Daardoor is de passage over de kasseien die we vorig jaar geïntroduceerd hebben met 100 meter ingekort, maar er blijven nog altijd 250 meter over om het verschil te maken. De UCI Cyclo-cross World Cup Namur is en blijft een zware, maar bijzonder attractieve cross waarin de heroïek van het veldrijden volledig tot uiting komt", aldus Vervecken, die net als van Aert en van der Poel drie wereldtitels op zijn palmares heeft staan.

In tegenstelling tot de voorbije jaren zullen er zondag geen jeugdwedstrijden plaatsvinden op de Citadelle de Namur. "De coronamaatregelen die de diverse overheden in ons land genomen hebben, gelden nog tot minstens 15 januari", legt Vervecken uit. "Enkel de wedstrijden voor de elite mannen en vrouwen mogen georganiseerd worden, zonder publiek weliswaar. Beide races zijn zondag wel live en integraal te volgen op RTBF (TIPIK), Telenet Play Sports en Proximus Open. We mogen ook dankbaar zijn dat er überhaupt een UCI Cyclo-cross World Cup in Namur kàn plaatsvinden dit jaar. Dit zou niet mogelijk geweest zijn zonder de steun en de inspanningen van de stad Namur, het Waalse Gewest en de Federatie Wallonië-Brussel."