Maandagochtend zat hij nog in het Italiaanse Silvelle, enkele uren later schreef Mathieu van der Poel in Niel de tweede manche van de Rectavit Series op zijn naam. Drie op een rij voor de wereldkampioen.

"Het was best wel een hectisch dagje, maar blijkbaar moet ik vaker wat vroeger opstaan", lachte Van der Poel. "Vorig jaar had ik in Hamme ook al zo'n goede dag. Toen moest ik ook vroeg opstaan na de wereldbekerwedstrijd in Tabor."

In de derde ronde gaf Van der Poel zijn concurrenten al het nakijken. "Ik was van plan rustig te vertrekken, maar al snel voelde ik dat ik goed hersteld was van het EK. Ik had vandaag ook nog eens een deftig gevoel op de crossfiets. Ik heb er echt van genoten, ook van het publiek. Dit is gewoon een leuke cross om te rijden."

De Nederlander koos er bewust voor om een dag na het EK opnieuw het veld in te duiken. "Omdat ik wat later ben ingestapt, rij ik nu vooral om dat crossgevoel terug te krijgen, maar aan de andere kant is het ook gewoon leuk om nu zo vaak te crossen. Ik merk ook dat de concurrenten dichterbij komen, dus is het aan mij om zo goed mogelijk te zijn."

Sweeck: 'Twee podiumplaatsen zijn mooie opsteker'

Na zijn derde plaats in Silvelle reed Laurens Sweeck in Niel naar de tweede plaats. "Natuurlijk was ik graag wat langer bij Mathieu gebleven, maar ik had niet zo'n indrukwekkende versnelling in de benen. Die tweede plaats was voor mij het hoogst haalbare. Ik had niet het gevoel dat ik al gerecupereerd was van zondag. Dat Mathieu goed is als hij vroeg opstaat? Vier uur 's ochtends is toch iets te vroeg voor mij. Maar ik ga tevreden naar huis. Twee podiumplaatsen in één weekend, dat is toch een mooie opsteker."

Aerts: 'Visitekaartje voor de bondscoach'

Thijs Aerts was de verrassende derde op het podium. "Samen met zo'n grote renners als Van der Poel en Sweeck op één podium staan, daar had ik vooraf van gedroomd. Nu weet ik wat Toon voelt als hij daar staat (lacht). Het is echt gek om dat ook zelf eens mee te maken."

Voor Aerts, die zondag in het Britse Crawley al een wedstrijd won, is de derde plaats in Niel ook veel meer dan een goed gevoel. "Het is ook een visitekaartje richting de volgende selecties van de nationale ploeg. Hier heb ik de bondscoach getoond dat ik bij de beste van de rest hoor. Een ticket voor het WK, dat moet nu het volgende doel zijn."