Ze zijn van hetzelfde bouwjaar, werden op hetzelfde moment prof bij dezelfde ploeg, hebben met Energy Lab-coach Paul Van Den Bosch dezelfde trainer en hebben bovenal hetzelfde motto: aanvallen! Met Thomas De Gendt en Jan Bakelants hebben wij Belgische wielerfans alvast twee goede redenen om tussen 4 en 26 juli aan de buis gekluisterd te zitten. "Als alles meezit, kan ik winnen op Alpe d'Huez."

Op het moment van ons interview in Energy Lab zijn de twee nog niet helemaal zeker van hun Tourselectie, maar niemand die eraan twijfelt dat ze bij de negen uitverkorenen van respectievelijk AG2R en Lotto-Soudal zullen zijn: daarvoor zijn hun prestaties uit het verleden te markant. Bakelants verwierf in 2013 eeuwige roem met zijn fenomenale rush naar de gele trui, De Gendt voerde een jaar eerder in de Giro zo mogelijk een nog straffer nummer op met zijn ritzege op de mythische Stelvio en een podiumplaats in Milaan. Hij werd daarmee de eerste Belg in zeventien jaar die op het podium van een grote ronde stond en is de enige nog actieve Belg die daarin slaagde.


Jan Bakelants en Thomas De Gendt kunnen het best goed met elkaar vinden. In hun jeugdjaren vochten ze duels op het scherpst van de snee uit, maar later, bij de junioren, werden ze ploegmaats. Samen werden ze ook prof onder de vleugels van Walter Planckaert bij Topsport Vlaanderen. Dat schept een band tussen de twee mannen geboren in het magische sportjaar 1986, waarin de Rode Duivels de halve finale op het WK voetbal haalden en waarin ook kleppers als Niels Albert en Vincent Kompany het levenslicht zagen.

De rivaliteit van vroeger is al lang verdwenen. "Jan is iemand met wie ik geregeld een praatje sla, ook buiten de koers", knikt De Gendt. "Hij zou ook een goede bondgenoot kunnen zijn. Stel dat we samen in de ontsnapping zitten, dan weet ik wat ik aan hem heb. Mochten we samen naar de meet gaan, dan zal altijd de beste winnen, niet de meest lepe."
Hetzelfde verhaal bij Bakelants: "Ik kan het goed vinden met Thomas en hij is naar mijn mening een steengoede renner. Ik heb zijn groei van dichtbij gezien en hij die van mij. Hij is iemand met zijn eigen logica, maar hij bereikt zo wel zijn doel. Dan vind ik niet dat je daarover moet zeuren: we moeten toch niet allemaal kuddedieren zijn." Het ijs is gebroken voor een ontwapenende babbel met de generatie- en lotgenoten over de 102e Ronde van Frankrijk, een Tour waarin ze plechtig beloven oorlog te maken ...

Lees het volledige interview in het julinummer van cycling.be magazine, nu in de winkel!