In de Eneco Tour wordt van 11 tot 17 augustus opnieuw het blik van de klassieke renners geopend. De rittenwedstrijd die België en Nederland doorkruist, is de enige meerdaagse koers die de noeste trappers van het peloton de kans biedt om een eindklassement op WorldTour-niveau op het palmares bij te schrijven.

Het parcours van de tiende editie van de Eneco Tour leest als een blauwdruk van het klassieke voorjaar. Zonder het voorspel van La Primavera dan. Na een dubbele amuse voor de sprinters in Terneuzen en Heusden en een korte tijdrit in Breda worden de renners enkele maanden terug in de tijd gekatapulteerd: een waaieretappe tussen Koksijde en Ardooie, een mini Ronde van Vlaanderen à l'ancienne met Muur en Bosberg, een pakketje hellingen uit Luik-Bastenaken-Luik en een doortocht door de Limburgse heuvelzone.

"De voorbije tien jaar hebben we de Eneco Tour een duidelijk profiel en identiteit gegeven", verklaart koersdirecteur Rob Discart. "We hebben een rittenwedstrijd ontwikkeld voor de klassiek geschoolde renner waarin de mythische plaatsen van het klassieke voorjaar bewust een plaats hebben gekregen. Andere wedstrijden zijn het speelterrein van tijdrijders en klimmers. Wij bieden een open wedstrijd aan waar ook de machtscoureur kan winnen."

BOONEN KEERT TERUG

Naast Philippe Gilbert is Tom Boonen de absolute nationale publiekslokker. Hij veroverde in het verleden al drie ritzeges in de Eneco Tour. "Deze ronde zal voor mij altijd een speciale plaats in mijn hart hebben", kijkt Boonen al uit naar de start in Terneuzen. "In 2006 won ik in Balen een rit voor eigen volk. Dat zal ik nooit vergeten. Het is de enige wedstrijd ooit die ik in mijn geboortestad kon winnen."

De naam van Boonen pronkte nog maar twee keer op de deelnemerslijst, maar de Kempenaar weet de wedstrijd wel naar waarde te schatten. "Ik heb de wedstrijd de voorbije jaren zien groeien en belangrijker worden. Ook in het buitenland wordt ze naar waarde geschat. Dat zie je ook aan de renners die naar België en Nederland afzakken. De organisatie is er eentje op topniveau."

"Voor mij is de Eneco Tour de start van het tweede luik van mijn seizoen." Daarin heeft Boonen zijn zinnen gezet op het WK in het Spaanse Ponferrada. Het volledige programma van zijn najaar wordt pas na de Eneco Tour verder ingevuld. "Het wordt belangrijk om te zien waar ik nu al sta. Ik hoop zo fit en zo fris mogelijk voor de dag te komen en mee te strijden voor de prijzen."

VAN SIR TOT GROEN MONSTER

De tiende editie van de Eneco Tour kan opnieuw bogen op een sprankelend deelnemersveld. Naast Philippe Gilbert en Tom Boonen verschijnt uit België ook Jurgen Van den Broeck aan de start. De kopman van Lotto-Belisol kende een ontgoochelende Tour, maar wil zijn seizoensvervolg niet mee in de prullenmand gooien.

Nederland stuurt naast nationaal kampioen en kasseispecialist Sebastian Langeveld - hou hem op de Muur in de gaten - ook twee kanshebbers op de eindzege: Lars Boom en Tom Dumoulin. De youngster van Giant-Shimano greep in 2013 nipt naast de eindzege en is tuk op revanche. Zijn tijdrijderskwaliteiten zijn een grote plus.

Sir Bradley Wiggins zag vanuit zijn zetel hoe Chris Froome wegviel uit de Tour. De Brit verzamelde daarna eremetaal op de Commonwealth Games en kan na zijn eindzege in de Tour of California eerder op het jaar opnieuw een gooi doen naar winst in een korte rittenwedstrijd. Zijn prestatie in Parijs-Roubaix bewees dat hij niet moet vrezen voor de slag in de Vlaamse Ardennen.

Maar er zijn nog meer smaakmakers die de deelnemerslijst van de Eneco Tour vullen: Peter Sagan, Fabian Cancellara, Nacer Bouhanni, Sep Vanmarcke, Bauke Mollema, Stijn Devolder, Zdenek Stybar, André Greipel, Belgisch kampioen Jens Debusschere, ...

PARCOURS IN EEN NOTENDOP

De eerste twee etappes zijn voer voor de sprintersploegen, al kan de openingsrit met start en aankomst in Terneuzen een verrassing in petto hebben. Onderweg is het veel draaien en keren en door het spel van de wind kunnen er zich scheurtjes vormen in het peloton. De derde etappe, een chronoproef over 9,6 km, is spek naar de bek van echte hardrijders. In de overgangsrit van Koksijde naar Ardooie moeten de favorieten voor het klassement opnieuw opletten voor waaiervorming.

Het zwaartepunt van de Eneco Tour ligt in het verlengde slotweekend. Vrijdag doorkruisen de renners de Vlaamse Ardennen. Start en aankomst liggen in Geraardsbergen. Op het menu staan een twintigtal hellingen met onder andere de Kanarieberg, Kruisberg, Leberg, Berendries en Valkenberg. In de finale moet het peloton twee keer over de Bosberg en de Muur. De eindstreep wordt getrokken op de vesten.

In de koninginnenrit van Heerlen naar Aywaille zal het klassement in een definitieve plooi gelegd worden. Na een rustige aanloop volgt een loodzware finale (zie kader Christian Gilbert). Het wordt een fantastische uitdaging voor de aanvallers.

De slotrit van Riemst naar Sittard gaat door de golvende heuvelzone van Zuid-Limburg. Beklimmingen als de Eyserbosweg, Fromberg en Gulperberg zijn bekend uit de Amstel Gold Race. Als het klassement nog niet op slot ligt, krijgen de kandidaten voor eindwinst in de slotfase met vier hellingen (Kollenberg, Instituut St. Pergamijn, Schatsberg en Windraak) nog de kans om alles door elkaar te schudden.