In december duikt Zdenek Stybar opnieuw in het veld - zonder al te veel ambitie, maar met de bedoeling om zich te amuseren. "Ik cross gewoon heel graag", zegt hij. "Zo'n paar veldritten kunnen zeker geen kwaad met het oog op het voorjaar. Integendeel: het is een prima voorbereiding op de explosieve finales van de klassiekers."

"Ijshockey spelen." Dat was het ietwat verrassende antwoord van Zdenek Stybar (33) op de vraag wat hij zou doen als hij in 2019 opnieuw geen koers zou winnen. De Tsjech kon ermee lachen op de teampresentatie van Deceuninck - Quick-Step in het Spaanse Calpe begin van dit jaar, maar is maanden later wel bijzonder blij dat hij het bezoek aan de ijspiste nog even mag uitstellen tot na zijn carrière. Stybar: "(lacht) Ja, dat is waar, ik heb dat toen verteld. Ik ben dan ook zeer trots dat ik dit seizoen met de Omloop Het Nieuwsblad en de E3 Harelbeke twee ongelooflijk mooie voorjaarskoersen op mijn naam heb geschreven."

Je won al meteen in februari, in je eerste koers: de slotrit in de Ronde van de Algarve. Zorgde dat voor een déclic?
"Wel, in de twee vorige edities van die rit trok ik ook iedere keer in de aanval. In 2018 werd ik gegrepen op een kilometer van de streep, in 2017 aan de voet van het slotklimmetje. Dit jaar zette ik wél op het juiste moment aan en pakte ik de zege. Het is niet dat ik me opeens veel sterker voelde in vergelijking met de voorbije jaren, alleen kon ik het nu afmaken. En een zege doet uiteraard altijd deugd ..."

Meteen daarna won je de Omloop Het Nieuwsblad. Tom Boonen zei na afloop: 'Ik zag een andere Zdenek Stybar, met meer zelfvertrouwen'.
"Dat klopt. Ik had die eerste zege al op zak, waardoor ik ontspannen aan de start van de Omloop verscheen. Die dag liep alles perfect: ik kon de koers goed lezen, de benen waren top, de omstandigheden zaten mee. Het gebeurt niet zo vaak dat alles klopt."

Je zal komende maand opnieuw een reeks crossen rijden. Vorig jaar waren het er vijf, inclusief het nationaal kampioenschap.
"Nu zullen het er meer zijn, want ik rijd er al zeker acht: Essen, Zonhoven, Sint-Niklaas, Heusden-Zolder, Bredene, Loenhout, Diegem en Baal. Ik doe het nog altijd heel graag, ook al speel ik niet mee voor de overwinning. Het maakt me gelukkig. Ik kan er met mijn zoontje naartoe en geniet van die momenten in de camper en buiten met de fans. Het is helemaal anders dan toen ik alleen maar aan veldrijden deed. De stress is er niet meer. Pas op: ik wil het wel goed doen, maar niets moet nog. En het past gezien de opeenvolging van korte, snedige inspanningen perfect in mijn voorbereiding op het voorjaar ..."

Lees het volledige artikel in het decembernummer van cycling.be magazine, nu in de winkel of te bestellen via onze webshop! Abonneer je hier en krijg er een gratis fietscadeau bovenop!