Zondag start op de nieuwe locatie aan het Donkmeer in Berlare de 38ste editie van de Structabo CrossCup. Traditiegetrouw wordt het circuit op gang getrokken met de Relays, waarbij teams van drie atleten het tegen elkaar opnemen. De topfavorieten zijn tevens ook de titelverdedigers met CABW bij de vrouwen en OEH bij de mannen. In totaal verschijnen meer dan 900 teams aan de start.

De Structabo CrossCup begint komende zondag aan zijn 38ste jaargang. Het sterke veldloopcircuit hoopt komende winter opnieuw de beste Belgische afstandslopers, vergezeld van enkele internationale namen, aan de start te krijgen. Organisator Jos Van Roy heeft een goed oog op het verloop van het regelmatigheidscriterium in het veld.

'De top is er komende zondag opnieuw bij tijdens onze Relays. De verhuis van Gent naar Berlare levert op vlak van het aantal deelnemende ploegen een kleine daling op. Dat was echter ingecalculeerd. Met meer dan 900 vooringeschreven ploegen doen we beter dan onze verwachtingen. Ik ben vooral verheugd als ik de kwaliteit van de atleten zie. De teams van CABW bij de vrouwen en OEH bij de mannen steken er normaal met kop en schouders bovenuit. Ik ben tevens zeer blij om Louise Carton te zien terugkeren na haar moeilijke jaar', aldus Van Roy.

De winnende teams van vorig jaar voeren geen of weinig wijzingen door in hun samenstelling. CABW verschijnt met exact dezelfde formatie aan de start. Vanessa Scaunet, Imana Truyers en de Britse Stephanie Barnes lijken een maatje te groot voor de concurrentie. De teams van ACHL met onder meer Sofie Van Accom en het gemengde clubteam met Lisa Rooms zullen strijden voor het podium. Drievoudig eindlaureate Louise Carton maakt haar comeback in de kleuren van ACME. De atlete tempert echter de verwachtingen.

'Mijn voorbereiding is niet ideaal geweest. Ik kon in juli pas beginnen lopen na mijn stressfractuur. Begin september ben ik ongelukkig ten val gekomen tijdens een ritje met de ElliptiGo. Daardoor heb ik wat achterstand opgelopen, maar ik mag mijn comeback niet blijven uitstellen, want 100% klaar ben je nooit. Ik heb heel veel goesting om mij volledig te geven, aangezien ik op training niet echt referenties heb. Na de Relays evalueer ik of ik vervolgens ook aan de start verschijn van de manches in Mol en Roeselare', vertelt de atlete die in mei een blogpost schreef over haar eetstoornis en ondertussen aan de weg terug timmert.

Bij de mannen is Simon Debognies niet van de partij bij OEH. Debognies blesseerde zich na afloop van de 4 Mijl van Groningen en zal naar alle waarschijnlijkheid niet meer in actie komen tijdens het winterseizoen. Zijn vervanger is echter een grote naam met de Fransman Hugo Hay. Hay werd vorig jaar op het EK veldlopen bij de beloften derde, nadat hij één jaar eerder tweede werd in die categorie. Hay traint al enkele maanden onder de vleugels van Tim Moriau en zondag vervoegt de Belgische toppers Isaac Kimeli en Robin Hendrix. Dat duo kwam drie weken geleden in actie op het WK in Doha.

'Berlare wordt mijn enige wedstrijd in België deze winter, maar ik hoop toch voor de verrassing te kunnen zorgen. Ik beschik over een sterk team zondag. De professionele omkadering waar ik al even naar zocht, heb ik hier in België bij Tim Moriau gevonden. Ik ben er rotsvast van overtuigd dat ik me ten volle als atleet kan ontwikkelen bij hem. De rest van het winterseizoen zal ik voornamelijk in Frankrijk in actie komen met het oog op mijn EK-selectie', aldus de sterke Fransman.

De winnaar lijkt eigenlijk al gekend bij de heren. OEH gaat voluit voor een zesde overwinnig op rij. EA verraste vorig jaar met een tweede plaats, maar moet sterkhouder Lander Tijtgat missen door een blessure. Tijtgat is zeker out voor de eerste drie manches van de CrossCup. De teams van CABW met Jeroen D'hoedt, RFCL met Belgisch veldloopkampioen Soufiane Bouchikhi en KKS met de drie broers Casteele zullen ongetwijfeld meespelen in de strijd om het podium.