Remco Evenepoel heeft in de eerste etappe van de Baloise Belgium Tour met een stevige demonstratie al meteen een gooi gedaan naar de eindzege. De titelverdediger heeft al meer dan veertig seconden voor op de andere favorieten. ?Ik heb me geamuseerd?, lachte de kopman van Deceunick-Quick.Step de tanden bloot.

In de eerste van drie lokale rondes in en rond Maarkedal haalde Evenepoel de hamer boven. Nochtans was de finale voor de renner uit Schepdaal niet goed begonnen. "Bij de intrede van het lokale circuit reed er nog iemand in mijn achterwiel en blokkeerde mijn derailleur. Op de tweede helling kon ik vooraan terug aansluiten, maar het was wel een inspanning die energie had gekost."

Na een versnelling van Campenaerts, Ewan en Lampaert trok Evenepoel meteen door. "Achter ons scheurde het peloton in stukken, daarna viel het even stil. Ik koos ervoor om op het juiste moment door te zetten, op deze omloop krijg je immers toch geen seconde rust."

Het bleek de juiste strategie. Evenepoel greep dan wel naast de dagzege, hij deelde de concurrentie voor de eindzege wel meteen een stevige tik uit. Jasper Philipsen en Philippe Gilbert volgen intussen al op meer dan veertig seconden.

"Is het verschil al zo groot?", klonk het ietwat verrast. "Dat is net zoals twee jaar geleden. Het is nog te vroeg om over de eindzege te praten, ik verwacht zeker nog een strijd in de Ardennen. Maar eerst probeer ik morgen in de tijdrit voor de overwinning te gaan en mijn voorsprong nog verder uit te diepen. Dit is een fantastisch begin van de Baloise Belgium Tour. Jammer dat ik niet kon winnen, maar in deze gevaarlijke etappe was het klassement vandaag belangrijker."