De DVV Verzekeringen Trofee slaat dit weekend zijn tenten op in Essen. Een thuismatch voor Tom Meeusen en Kevin Pauwels. Beide renners hopen in de Antwerpse gemeente na een moeizaam seizoensbegin de positieve lijn van de laatste weken door te trekken. Een drone moet voor extra spectaculaire beelden zorgen tijdens de tv-uitzending.

Tom Meeusen en Essen, het is een geslaagd huwelijk. Als junior en belofte schreef hij de wedstrijd drie keer op zijn naam en in de laatste drie edities stond de veldrijder van Beobank-Corendon twee keer op het podium. Zijn derde plaats van vorig jaar was veruit de meest spectaculaire prestatie.

"Ik stond met heel veel ambitie aan de start en dook als één van de eerste renners het veld in", herinnert Meeusen. "Voor eigen volk ging ik echter al snel tegen de grond en moest ik als laatste terug vertrekken. Toch ben ik vol blijven strijden en eindigde ik nog op het podium, een prestatie die me nog heel lang zal bijblijven. Die ceremonie op het podium, al die fans die mijn naam schreeuwden, ... Dat was echt een kippenvelmoment. Veel vrienden en kennissen komen er speciaal voor mij daar naar de cross. Tachtig procent van de mensen die naar daar komen, ken ik wel ergens van. Die steun maakt mij tien procent sterker. Hopelijk kan ik zo'n moment ooit nog eens meemaken."

MEEUSEN: "BETER GEVOEL DANKZIJ HASSELT EN MOL"

Meeusen beseft dat het zaterdag niet makkelijk wordt om het kunstje van vorig jaar te herhalen. "Het begin van het seizoen was slecht, daar moet ik eerlijk in zijn. Een verklaring heb ik niet. Ik voel me enorm goed bij mijn nieuwe ploeg en kan samen met Mathieu (Van der Poel) trainen. Hij vliegt door het veld, maar bij mij werkte het niet. Heel vervelend. Ik zou heel graag mijn dankbaarheid tonen."

De laatste weken was er beterschap. In de laatste zeven wedstrijden eindigde Meeusen zes keer in de top tien. In de Zilvermeercross in Mol stond hij een eerste keer op het podium. "De laatste weken haal ik eindelijk het niveau dat ik voor het seizoen voor ogen had, maar in Essen wordt het heel moeilijk om bij de eerste drie te eindigen. Op Wout (Van Aert) na staan alle toppers aan de start. In de buurt van het podium eindigen moet wel mogelijk zijn."

Niet alleen de goede resultaten hebben Meeusen deugd gedaan. De Antwerpenaar keerde speciaal van stage uit Spanje terug om in Hasselt en Mol te crossen. "Ik had het nodig om een stap vooruit te zetten, om eens vooraan met de neus in de wind te crossen. Zonder Mathieu en Wout is het anders. Met hen erbij is het hard rijden om de finish te bereiken, nu was het koersen in snokken. Dan geraak je sneller in conditie. Terwijl de concurrentie de wedstrijden begint te voelen, heb ik het gevoel dat het voor mij nog allemaal moet beginnen."

PAUWELS: "MEER OEFENINGEN OM RUG STERKER TE MAKEN"

Ook Kevin Pauwels hoopt in Essen de renaissance van zijn seizoen in te zetten. Een jaar geleden behaalde hij in de Antwerpse gemeente zijn vijfde podiumplaats, vandaag staat de teller nog op nul. "Ik ben minder goed dan de andere jaren", geeft de crosser uit Kalmthout toe. "Problemen met de rug is een deel van de verklaring. Met extra oefeningen hoop ik dat wat onder controle te houden, al zal ik altijd wel wat last van de rug hebben."

Pauwels nam dit jaar ook afscheid van zijn coach Peter Hespel, maar ziet daarin geen verklaring voor zijn mindere resultaten. "Ik heb hetzelfde gedaan als de voorbije jaren, toch was het begin van het seizoen minder goed dan gehoopt. Gelukkig kwam ik de laatste wedstrijden iets beter voor de dag. Dat moet vertrouwen geven voor de komende wedstrijden." In Zeven en Hamme werd Pauwels telkens zesde.

"Een cross in eigen streek zorgt ook altijd voor wat meer motivatie. Hopelijk werpt de stage in Spanje meteen zijn vruchten af. De eerste dag was het weer niet goed, maar de tweede week hebben we heel goed kunnen trainen", besluit de winnaar van 2013. Vrijdag trekt Pauwels naar Essen voor een eerste verkenning.

SPECTACULAIRE BEELDEN MET DRONE

Het parcours in Essen blijft op een bijkomende lus vlak voor de finish ongewijzigd. Een goede keuze volgens Meeusen. "De nieuwe locatie vlakbij het centrum is ook ideaal", vindt de Antwerpenaar. Voor de Cyclocross Essen pakt de VRT nog uit met een spectaculaire vernieuwing. Voor het eerst zal de zender - als de weersomstandigheden het toelaten - een drone inzetten om live beelden van de wedstrijd richting de huiskamer te sturen. Op die manier wordt de beleving van de cross nog intenser.