Thomas Buffel zet een punt achter zijn indrukwekkende voetbalcarrière. Na 22 seizoenen als profvoetballer houdt de voormalige Rode Duivel het op 38-jarige leeftijd voor bekeken.

Na maanden piekeren heeft Thomas Buffel de knoop doorgehakt. De teller stopt op 762 wedstrijden. "Mentaal draai ik nog steeds wat cirkeltjes", zegt Buffel in Het Laatste Nieuws.

Buffel speelde in de jeugd bij Daring Ruddervoorde en Cercle Brugge, maar verhuisde al op 16-jarige leeftijd naar Feyenoord. De aanvallende middenvelder zou 80 wedstrijden in het shirt van de Rotterdamse topclub spelen. Tussendoor werd hij ook nog even uitgeleend aan stadsgenoot Excelsior. In 2005 versierde Buffel een toptransfer naar Glasgow Rangers, waar hij drie jaar zou spelen.

In 2008-2009 keerde hij terug naar zijn oude liefde Cercle Brugge, waar KRC Genk hem na één seizoen wegplukte. Bij de Limburgers zou Buffel 9 jaar lang blijven. Zijn laatste seizoen speelde de West-Vlaming in het shirt van Zulte Waregem, waar hij vorige week afzwaaide. Zijn ploegmaats haalden nog een frats met hem uit door zijn wagen vol met post-it notes te plakken. Buffel postte het hilarische filmpje zelf op Instagram.

Een week later bevestigt Buffel, die ook 35 keer het shirt van de Rode Duivels droeg, op Instagram dat zijn spelerscarrière erop zit. "Als kleine jongen kon ik hier alleen maar van dromen. Ik ben iedereen dankbaar die zijn steentje heeft bijgedragen zodat ik deze fantastische momenten kon beleven. In het bijzonder mijn familie, vrienden, de talrijke supporters en alle clubs waar ik kansen heb gekregen om te groeien. Als voetballer en mens.Nu is het aan mij om ook anderen die kansen te geven."

Wat brengt de toekomst? "Mijn inbox loopt vol met reacties om T1 of T2 te worden bij Genk", vertelde Buffel aan HLN. "Er polste al een club voor een rol als assistent-coach en speler. Blijkbaar is dat populair tegenwoordig. Maar misschien kom ik beter even tot rust. Als er nu een aanbieding voorbijkomt, zal het een héél goeie moeten zijn. Dan ligt het verhaal als analist iets meer voor de hand. Op die manier heb ik iets meer tijd om mij voor te bereiden op een trainerscarrière, door veel matchen te bekijken, een beetje zoals Gert Verheyen. Ik krijg ook een pak extra-sportieve aanbiedingen uit de bedrijfswereld. Een headhunter contacteerde me zelfs om ergens sportief directeur te worden. Ik zal moeten filteren en het juiste moment kiezen."