AA Gent neemt vanavond afscheid van het Jules Ottenstadion. Na 93 jaar vol emoties verhuizen de Buffalo's naar een nieuwe voetbaltempel. Tijd voor een blik op het verleden.

Nog voor AA Gent in 1920 naar het Jules Ottenstadion verhuisde werkten de Oost-Vlamingen hun wedstrijden af op het Carpentierplein, het huidige kruispunt van de Charles de Kerckhovelaan en de Kortrijksesteenweg. Een heuse gebeurtenis. Met regelmaat moest de scheidsrechter de wedstrijd stilleggen voor overstekende wandelaars of balverliefde honden.

De beginjaren van La Gantoise in haar nieuwe voetbaltempel waren geen succes. Op het einde van de jaren twintig degradeerden de Buffalo's naar tweede klasse, om pas in 1936 terug te keren op het hoogste niveau.

ZWART VAN HET VOLK

In de jaren vijftig werd een sterke periode, met een tweede plaats in het seizoen 1954-1955, extra gekruid door de komst van Real Madrid (0-9) én Léon Mokuna. De Congolees werd in 1957 de eerste zwarte speler op de Belgische voetbalvelden. Een rariteit die horden supporters naar 'Den Ot' lokte. Twee jaar na zijn intrede kroonde Mokuna zich met negentien doelpunten tot topschutter van de Belgische competitie.

Na een sportieve terugval zakte AA Gent in 1974 helemaal weg in het Belgische voetbalmoeras. Derdeklassevoetbal in het Ottenstadion was een feit. De steenrijke Albert De Meester nam de voorzitterssjerp over en loodste de Oost-Vlamingen terug naar de elite. Niet de gedroomde sterren Johan Cruijff en Johan Neeskens, maar wel hun landgenoot Aad Koudijzer nam het blauw-witte toverstokje in de hand. Europese wedstrijden in de jaren tachtig lokten tot ruim 23.000 toeschouwers naar de poorten van de Bruiloftstraat. De huidige capaciteit van het Ottenstadion bedraagt 12.919 zitjes.

GEEN CHAMPIONS LEAGUE

In het seizoen 1990-1991 was AA Gent lange tijd op weg om de eerste Belgische deelnemer in de Champions League te worden, maar het populaire deuntje en de wapperende bal kwamen niet naar het Ottenstadion. Ondanks 23 doelpunten van topschutter Erwin Vandenbergh zakten de Gentenaars in het slot van het seizoen weg naar de derde stek. Een succesvolle campagne in de UEFA Cup bood soelaas.

Op nieuwe hoogtepunten was het wachten tot begin deze eeuw Trond Sollied aan zijn eerste regeerperiode begon. De Noor beloofde Europees voetbal en hield woord. AA Gent eindigde het seizoen 1999-2000 als derde. Met dank aan dertig doelpunten van Ole Martin Aarst, gebuisd bij Anderlecht. De koele killer uit Scandinavië liet de staantribunes om de twee weken daveren op hun grondvesten.

Oudere Buffalo-supporters denken met veel weemoed terug aan de halve boog achter doel, maar in 2001 kreeg de spionkop verplicht een facelift. De traditie moest plaats ruimen voor een prefab zittribune.

ZUIDERSE PARELS

Vanuit hun nieuwe habitat zagen ze hun favoriete ploeg wel financieel gezonder worden. De verkoop van voetbalparels als Mbark Boussoufa en Bryan Ruiz waren daar niet vreemd aan. Op 1 april 2006 bezorgde Boussoufa het Ottenstadion een delirium. In zijn eentje rolde de Marokkaan aartsrivaal Club Brugge op en bezegelde hij het lot van Jan Ceulemans. De indiaan danste als nooit te voren.
 
Vier jaar later bezorgde AA Gent de blauw-zwarte buren uit Brugge een nieuwe kater van jewelste. Op de laatste speeldag van Play-Off 1 wipten de Buffalo's na een 6-2-overwinning in het klassement over Club Brugge naar de tweede plaats. Yassine El Ghanassy toonde zijn klasse en zorgde met een schitterende krul voor de 3-0.

HOMMELES IN DEN OT

Na de historische zege ontstond er veel tumult. Club Brugge-doelman Stijn Stijnen ging witheet van woede verhaal halen bij AA Gent-voorzitter Ivan De Witte. Stewards moesten verder onheil voorkomen.

Het was niet de enige keer dat de potjes in het Ottenstadion overkookten. Emile Mpenza verliet de Oost-Vlaamse hoofdstad zelfs met een proces-verbaal in zijn sporttas. De voormalige Rode Duivel kreeg als aanvaller van Standard geen strafschop van scheidsrechter Joeri Van de Velde en trapte na de wedstrijd dan maar een deur in. De Luikenaars zagen een Europees ticket door de neus geboord.

ZITJES TE KOOP

Toeval of niet? AA Gent kan in zijn laatste wedstrijd in het Ottenstadion de Luikenaars opnieuw een hak zetten. Coach Victor Fernandez zag zijn ploeg met het grootste gemak door Play-Off 2 fietsen, terwijl de Rouches een vermoeiende Play-Off 1 achter de rug hebben. Topschutter Ilombé Mboyo moet nu de rol van Boussoufa en Ruiz overnemen en AA Gent Europees voetbal bezorgen in zijn eerste seizoen in het nieuwe Arteveldestadion.

Het afscheid van het Ottenstadion wordt vanavond ingeleid met een slotceremonie. Na de wedstrijd kunnen de trouwste en fanatiekste fans aan een symbolische prijs hun zitje mee naar huis nemen.

Wie is Jules Otten?
Na Wereldoorlog I was Jules Otten de secretaris-schatbewaarder van La Gantoise. De Buffalo's moesten op zoek naar een nieuw stadion en Otten speelde een belangrijke rol in de supervisie van de werken voor de nieuwe voetbaltempel. De club beloont hem door de nieuwe thuishaven naar hem te noemen. Op 22 augustus 1920 wordt het stadion officeel geopend door door prins Leopold.