Meervoudig en regerend Belgisch kampioene polsstokspringen Fanny Smets krijgt op de Nacht van de Atletiek de kans om zich te meten met de internationale wereldtop. De Nieuw-Zeelandse Eliza McCarthy start op zaterdag 22 juli als topfavoriete in Heusden-Zolder.

Met een sprong over 4m80, een nationaal record, wipte McCarthy op de Olympische Spelen in Rio vorig jaar naar brons. Een bijzonder straffe prestatie voor een (toen) 19-jarige! McCarthy heeft nog veel progressiemarge en het hoeft dan ook niet te verbazen dat ze haar persoonlijk record dit jaar nog verder heeft aangescherpt. Op een meeting in eigen land wipte de Nieuw-Zeelandse eind februari over 4m82. De Nacht van de Atletiek is voor McCarthy een uitstekende gelegenheid om warm te draaien voor het WK in Londen volgende maand en om de lat letterlijk en figuurlijk nog een beetje hoger te leggen.

De grootste challenger van McCarthy in Heusden wordt wellicht Mary Saxer. De 30-jarige Amerikaanse, die een persoonlijk record van 4m70 heeft, is geen onbekende voor het Heusdense publiek. In 2015 sprong Saxer al eens naar de derde plaats in stadion De Veen. Kan ze dit jaar één of twee treden hoger op het podium komen? Concurrentie mag ze verwachten van onder andere de Duitse Katharina Bauer (4m65), de Oekraïense Maryna Kylypko (4m65) en de Françaises Marion Lotout Guillon (4m60) en Ninon Romarin (4m60). Ook de Australische Liz Parnov (4m51), zilver op het WK voor junioren in 2012, is een springster om naar uit te kijken.

In dit sterke internationale deelnemersveld worden de Belgische kleuren vertegenwoordigd door Fanny Smets, die onlangs voor de zevende keer Belgisch kampioene polsstokspringen outdoor werd. Smets' persoonlijk record bedraagt 4m40. Gedragen door het immer enthousiaste en warme publiek op de Nacht zou het Belgisch record wel eens kunnen sneuvelen. Daarvoor moet Smets over 4m42 springen.