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Zulte Waregem a rendez-vous avec Balotelli

13.09.2017 | Bruno Verscheure

Belga

Zulte Waregem débute sa campagne européenne au stade Arc-en-ciel ce jeudi face à Nice (21h05). Troisièmes de Ligue 1 la saison dernière, les Français ont retrouvé la victoire ce week-end et bénéficient du statut de favori au sein de ce groupe K d'Europa League, au même titre que la Lazio de Rome.

Zulte Waregem, qualifié pour la phase de groupes grâce à sa victoire en Coupe de Belgique, veut profiter du soutien de ses supporters pour partir du bon pied et faire mieux que lors de sa dernière participation en 2013. L'équipe, déjà emmenée à l'époque par Francky Dury, était parvenue à obtenir deux victoires et un partage. Cela n'avait cependant pas suffi pour accéder aux 16e de finale puisque le Essevee avait pris la troisième place derrière le Rubin Kazan et Maribor.

Quatre ans plus tard, le niveau du groupe est encore plus relevé avec la Lazio, Nice et Vitesse Arnhem comme adversaires.

Le club flandrien connaît un début de saison mitigé avec dix points sur dix-huit et une sixième place provisoire mais est tout de même mieux loti que pas mal d'autres ténors de notre championnat, embourbés dans la deuxième partie de classement. Battu uniquement par Bruges et Charleroi de justesse, Zulte Waregem a concédé son premier partage de la saison face à Courtrai ce week-end (2-2). Une rencontre dont il faudra tirer les enseignements contre Nice.

Après un début de saison très compliqué, les 'Aiglons' ont en effet cartonné samedi face au champion de France Monaco en s'imposant 4-0. Le doublé de son joueur phare Mario Balotelli ne peut que rassurer l'entraîneur suisse Lucien Favre. Pour affronter Zulte Waregem, celui-ci devra se passer des services du Néerlandais Wesley Sneijder, blessé, et de Vincent Koziello, suspendu. Les atouts ne manqueront toutefois pas aux Niçois pour faire oublier leur dernière sortie européenne, ponctuée par une élimination logique face à Naples en barrages de Ligue des Champions.

Pour arbitrer la rencontre, c'est le Turc Ali Palabiyik, 36 ans, qui a été désigné.

Dans l'autre match du groupe K, Vitesse recevra la Lazio de Rome et Jordan Lukaku, vainqueurs de l'AC Milan 4-1 dimanche.

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