Wout Van Aert baalde. De wereldkampioen werd twee keer tweede in twee dagen tijd. In Zonhoven strandde hij op dertig meter van de overwinning. "Na zo'n weekend loop ik toch even ambetant rond", bekende de Kempenaar.

"Hopelijk krijgen we dit weekend een duel zonder materiaalpech", blikte Wout Van Aert deze week vooruit naar de cross in Zonhoven. Zijn wens kwam uit, maar het resultaat was niet wat hij gehoopt had.

"Van bij het begin moest ik à bloc gaan. Mathieu pakte uit met zijn beproefde recept: meteen de gashendel open draaien en iedereen onder druk zetten. Ik bleef lange tijd op vijf seconden hangen, het was kraken of terugvechten. Na drie, vier rondes had ik al de helft van mijn energietank verbruikt."

"Zonhoven is sowieso al één van de lastigste crossen van het jaar, maar vandaag waren de omstandigheden - het weer en het zand - nog zwaarder. In het zand zakte je gewoon helemaal weg. Heel vermoeiend."

Van Aert kraakte niet en leek in de slotronde zelfs op weg naar winst. De wereldkampioen draaide als eerste de laatste rechte lijn op. Buit binnen, dacht iedereen. "Zo is het hier normaal ook", besefte Van Aert. "Maar ik heb nog zo?n sprints gezien. Vandaag was het aan mij om hem te verliezen. Zo frustrerend. Op dertig meter van de streep zie je de zege nog voor u, een paar meter verder is het voorbij. Twee nederlagen op twee dagen tijd, dat is echt klote. Hier ben ik toch even ambetant van."

SWEECK: 'KLOOF MET VAN AERT EN VAN DER POEL IS NIET TE GROOT'

Laurens Sweeck was de lachende derde op het podium. De crosser van Era-Circus haakte na een fantastische remonte in de slotronde nog even zijn wagonnetje aan bij Van Aert en Van der Poel.

"Ik probeerde nog even op de verrassing te spelen door meteen aan te vallen, maar ook Wout en Mathieu wilden als eerste de kuil induiken. Anders had ik toch geen kans om te winnen", besefte Sweeck. "Wat ik vandaag gepresteerd heb, stemt me wel tevreden. Na een slechte start - ik miste mijn pedaal - belandde ik in tiende positie. Dat ik toch nog kon terugkomen tot bij Wout en Mathieu, bewijst dat de kloof met hen niet té groot is. Ik hoop hen dit seizoen toch één keer te kunnen verslaan."