Koers is oorlog, zegt men weleens. Dat mag u op 14 september bijna letterlijk nemen. Tijdens de Great War Remembrance Cyclo rijdt u dwars door de slagvelden van De Groote Oorlog en wordt de musette gevuld met een extra geut vaderlandse geschiedenis. Strijden of sneuvelen, maar dan op twee wielen.

De Great War Remembrance Cyclo is de opvolger van de Groote Oorlog-cyclo, maar de opzet is identiek: een unieke combinatie van Vlaamse koersbeleving - wind, kasseien en enkele pittige heuvels - en een geschiedenisles over de Eerste Wereldoorlog. Een succesrecept dat op zaterdag 14 september een verlengstuk krijgt.


TASTBAAR VERLEDEN

Van bij de start aan de Menenpoort in Ieper, het herdenkingsmonument ter nagedachtenis van 54.900 gesneuvelde Britse soldaten, loeren de herinneringen aan de Eerste Wereldoorlog bijna om iedere bocht. Wie voor de kortste afstand van 48 kilometer kiest, passeert de Franse begraafplaats Saint Charles de Potyze, de Pool of Peace en de gedenksite Hill 60. De fans van de Eén-serie Eigen Kweek zullen de Pool of Peace - in het Nederlands de Spanbroekmolenkrater - misschien nog wel kennen. Het is een mijnkrater in het Belgische dorp Wijtschate, die in 1917 ontstaan is tijdens de Tweede Slag om Mesen, een historische gebeurtenis die in de Vlaamse fictiereeks op een bijzondere - zeg maar komische - manier werd nagespeeld. Vandaag is de krater een vijver van 12 meter diep met een diameter van 76 meter.

Een andere opmerkelijke passage is die aan de Palingbeek, zowel op sportief als historisch vlak. Een idyllische en uitdagende kasseistrook van 1,3 kilometer tussen de bomen zal de benen én de handen van de deelnemers testen. De knipoog naar het verleden vind je in het nabijgelegen ComingWorldRememberMe-kunstwerk van kunstenaar Koen Van Mechelen in het Niemandsland in de Palingbeek, de zone tussen Duitse en geallieerde linies in de Eerste Wereldoorlog. Hier hebben de slachtoffers van WOI een definitieve plaats gekregen in onze geschiedenis. De 600.000 beeldjes, die de 600.000 slachtoffers uit WOI symboliseerden, zijn inmiddels verdeeld onder de bezoekers, maar het gigantische ei staat er nog steeds.


DOKKEREN EN BEUKEN OP DE PLUGSTREETS

Sportievelingen die voor de afstand van 83 kilometer of meer kiezen, krijgen ook de befaamde 'Plugstreets' voor de wielen geschoven. De drie halfverharde stroken in en rond Ploegsteert - samen goed voor een offroadervaring van zo'n vijf kilometer - werden in 2016 in Gent-Wevelgem geïntroduceerd en zorgen ieder voorjaar opnieuw voor spektakel. De link met het oorlogsverleden? Aan de start van de tweede strook ligt het Christmas Truce Monument, dat de symboliek van de Kerstbestanden in 1914 weergeeft. Zo vond er rond Kerstmis een verbroedering plaats tussen de soldaten van de strijdende partijen, tegen de zin van de legerleiding in. Dokkerend en beukend op de fiets zal het allicht iets anders aanvoelen. Als er hier wind staat, kan je maar best beschutting zoeken in het wiel van je voorganger.

Nog een extra geschiedenislesje in de aanloop naar de Plugstreets: het Tyne Cot Cemetery, de grootste Britse militaire begraafplaats op het Europese vasteland. Op het indrukwekkende oorlogskerkhof van 34.941 m² - zo'n zeven voetbalvelden groot - kregen 11.957 soldaten, het merendeel Britten, hun laatste rustplaats. Achteraan bevindt zich de halfcirkelvormige Tyne Cot Memorial met de namen van 33.783 vermiste Britse soldaten en nog eens 1.176 vermiste Nieuw-Zeelanders. Het verzacht in een oogwenk de pijn in de benen.


KLIMMEN IN HET HEUVELLAND

Het strijdtoneel in de Vlaamse Westhoek straalt door de talloze herdenkingsplaatsen sowieso al veel historiek uit, en de parcoursen van 112 en 182 kilometer zorgen voor een extra toets sportieve heroïek. De omgeving van het Heuvelland rond de taalgrens is de ideale scherprechter. De iconische Kemmelberg spreekt met zijn gemiddelde stijgingspercentage van 11,6 % - met uitschieters tot 22 % - bij iedere wielerliefhebber wel tot de verbeelding, maar ook de Monteberg (1,1 kilometer aan een gemiddelde van 6 %, met een maximale stijgingsgraad van 11,6 %) is niet te onderschatten. Voor de Bourgondiërs op twee wielen: de wijngaarden op de flanken van de Kemmel- en Monteberg leveren enkele lekkere Vlaamse wijntjes op.

Wie voor de langste afstand kiest, krijgt er de Rodeberg-Oost nog als toetje bovenop, een onregelmatige klim met een gemiddeld stijgingspercentage van amper 3,2 %. Toch zal je niet met de vingers in de neus de top bereiken. Halverwege de klim ligt immers een venijnige strook van 200 meter, waar de hellingsgraad niet onder de 10 % duikt. Net na de Monteberg en de Kemmelberg kan dit voor extra verzuring zorgen. Met zo'n 800 hoogtemeters in de benen gaat het dan in gestrekte draf via de Palingbeek opnieuw richting Ieper, al kan de wind in de Vlaamse velden altijd een extra inspanning vergen.
 

LAST POST

Nagenieten van de inspanning kan in het stadscentrum van Ieper, waar je stipt om 20 uur onder de machtige gewelven van de Menenpoort getuige kan zijn van de Last Post. Van 1 januari tot 31 december en in alle weersomstandigheden zijn de klaroenspelers van de Last Post Association van de partij. Een prachtige afsluiter van een dag voor wielerheroïek en vaderlandse oorlogsgeschiedenis.

 

PRAKTISCH

Wanneer? Zaterdag 14 september 2019
Waar? School VTI Ieper, Augustijnenstraat 58, 8900 Ieper
Afstanden? 48 km - 83 km - 112 km - 182 km
Tarieven? 5/8 euro (48 km) - 12/15 euro (83 km) - 14/17 euro (112 en 182 km)
Meer info en inschrijvingen? www.etixxclassicstour.be