Voor het novembernummer van cycling.be magazine schreef Ruben Van Gucht een pakkende column over Patrick Sercu, de Keizer van het Gentse Kuipke. Nu de Lotto Zesdaagse Vlaanderen-Gent opnieuw op gang is geschoten, willen we de patron graag eren met deze mooie woorden.

Straks. Dan trekt het zich weer op gang: het volksfeest in 't Kuipke. Zes dagen vlammen. Zes dagen hamburgergeur en biersmaak. Zes dagen zweet en veel te luide muziek. Drama en plezier op een zakdoek. Zes dagen lossen en gelost worden. Zes dagen volgepropte tribunes en dito magen. Zes dagen geraas en gejuich. Jachtig en heftig. Zes hoogdagen voor het wereldje van pistiers. Evenzeer hoogdagen voor hun aanvoerder, de keizer, Patrick Sercu. Decennialang. Onafgebroken. Tot vorig jaar.

Hoe hard ook het geraas, hoe druk ook de piste, hoe laat ook de avond: één man bleef steeds overeind. Als een baken, een fiere leider, een keizer. In pak en das. Netjes en met autoriteit. Steeds dat vertrouwde beeld. Boven op z'n troon, een schavot aan de streep, de plaats waar winnaars zijn goedkeuring kregen en anderen nog wat raad werden ingefluisterd. Het schavot van het overzicht, het schavot waarlangs prominenten vlekkeloos richting bloemen werden geloodst. Snelle greep onder de arm, korte aanwijzing, vluchtige glimlach. Impressies die jaar na jaar terugkwamen. Impressies die bij de Zesdaagse hoorden zoals hamburgergeur, geoliede benen, intriges en zoevende wielen.

Tot vorig jaar. Plots was het schavot leeg. Niet letterlijk leeg, maar wel leeg. Geen aanwijzingen meer. Geen baken meer in het geraas. Geen keizer meer op zijn Zesdaagse. Waar was de patron? Wie deelde er lakens uit en gaf directieven? Wie stelde er koppels samen en hield de spanning erin tot op de slotdag? Waar was Patrick Sercu gebleven?

Het antwoord op die laatste vraag sijpelde de weken en maanden nadien langzaam door. Thuis, in Izegem. Het is een goed bewaard geheim, maar het gaat niet goed met de keizer. Z'n gezondheidssituatie gaat zienderogen achteruit. Sneller dan gewild, sneller dan gedacht. Het lichaam takelt af, terwijl de geest nog lucide is. Het hoofd is nog steeds dat van een keizer, het lijf helaas niet meer. De keizer moet noodgedwongen de fakkel doorgeven. Of hij de wissel van de wacht en macht erg vindt, weten we niet. Interviews geven doet hij niet meer. Die tijd is definitief voorbij. Oud-collega's brengen een bezoek en keren met een krop in de keel terug. Gesprekken achteraf gaan gepaard met een zucht. Woorden als 'zonde' en 'triest' vallen meer dan gebruikelijk.

Zou hij straks, half november, nog dag en nacht met zijn Zesdaagse van Gent in z'n hoofd zitten? Zou hij het op de ene of andere manier nog volgen? Velen volgen hém alleszins nog. Zelfs in dichte of verre buitenlanden. Gregor Braun bijvoorbeeld, tweevoudig olympisch kampioen en ooit winnaar van vier zesdaages aan de zijde van Sercu, vraagt zich vanuit een dorp in het Zwarte Woud oprecht af hoe het met der Kaiser gaat. 'Niet goed', is het jammerlijke antwoord. Een blik op een nokvol Kuipje haalt hij waarschijnlijk nooit meer. Straks, wanneer ik een avondje in Gent meepik, wandel ik de oude betonnen trappen op, trotseer ik de walm van hamburgers en bier, betreed ik de tribune en laat ik mijn ogen afdwalen naar het schavot. Het oogt leeg. Terwijl het gejaag en gejuich onverminderd doorgaat, denk ik aan Patrick Sercu.

Deze column verscheen in het novembernummer van cycling.be magazine.

Koop of abonneer je nu op cycling.be magazine

Het decembernummer ligt nu in de winkel en brengt heel wat lekkers mee: je kan niet alleen meer dan 1300 euro aan kerstcadeaus winnen, maar we kruipen ook in het hoofd van Wout van Aert, gaan fietsen met Katie Compton, maken een verre verplaatsing van een cross in België naar Tsjechië, blikken terug met Roland Liboton en Hennie Stamsnijder, spreken met Annemarie Worst, kijken terug op het wielerjaar 2018 en overlopen de veranderingen die er aankomen in 2019. Verder: de velofiel in Saartje Vandendriessche, de eerste tubeless raceband van Continental, tips en recepten voor lekker warme wintervoeding, tests van de Look 795 Blade RS Disc en Cannondale System Six, tips om een verstuikte enkel te verzorgen en een krakend bracket te verhelpen, materiaaltests, en veel meer!