Mark Cavendish telt dertig ritzeges in de Ronde van Frankrijk, slechts vier minder dan recordhouder Eddy Merckx. De voorbije twee jaar doorkruisten ziekte en valpartijen zijn plannen, maar in de Tour wil hij er opnieuw staan.

Qua populariteit moet hij intussen zijn meerdere erkennen in Peter Sagan, en ook audiënties met Chris Froome zijn eerder uitzondering dan regel, maar toch wil iedereen nog steeds heel graag een interview met Mark Cavendish in zijn magazine of krant. "Er zijn wel meer dan honderd aanvragen voor Mark", meldde perschef Jean Smyth van Dimension Data ons vlak voor onze drieweekse trip naar het Midden-Oosten. "Ik kan je niets beloven." Cav praat niet vaak met de media, en al zeker niet met journalisten die hij niet al te best kent. Dus spraken we al onze contacten aan om hem gunstig te stemmen: ploegleiders, mecaniciens en zelfs ploegmaat Julien Vermote. En dat lukte, op een mooie avond in de Ronde van Oman, in de lobby van het Grand Hormuz Hotel.

2017 was een seizoen om snel te vergeten, neem ik aan?

"Het was mijn zwaarste jaar ooit. Eerst die klierkoorts, dan die valpartij in de Tour. De klierkoorts heeft enorm lang aangesleept omdat we niet wisten wat er aan de hand was. Al in de Ronde van Dubai, in februari, voelde ik me niet goed, maar ik reed daarna nog veel wedstrijden. Pas na Milaan-Sanremo kwam aan het licht dat ik klierkoorts had. Ik heb gewoon de prijs betaald voor dat enorm zware seizoen van 2016. Je doet afbreuk aan je lichaam door zo veel te koersen. Nu goed, ik heb er geen spijt van en ben trots op mijn prestaties van toen: vier ritten en een dagje gele trui in de Tour, zilver in het omnium op de Olympische spelen en wereldkampioen ploegkoers (met Bradley Wiggins, red.). Maar het was lastig om terug te keren op het hoogste niveau."

Je telt nu dertig overwinningen in de Tour. Dat zijn er vier minder dan Eddy Merckx. Zie je jezelf dat record nog evenaren of breken?
"Vroeger was ik niet bezig met die statistieken, maar na de Tour van 2016 (waarin Cavendish vier ritten won, red.) kwam dat record wel steeds dichterbij. De Tour is zo groots en zo speciaal: ik heb er enorm veel respect voor. Voor heel wat renners is hun carrière geslaagd als ze één Tourrit winnen. Ik zal me niet mislukt voelen als ik er niet in slaag om het zegerecord te breken, maar ik geef toe dat het wel een motivatie is om verder te doen."


Lees het volledige interview in het juninummer van cycling.be magazine, nu in de winkel! Of lees HIER online verder via Blendle.