35 is Philippe Gilbert intussen, maar aan stoppen denkt hij nog lang niet. "Ik koers nog altijd met heel veel goesting", zegt hij. "Er wacht me nog een enorme uitdaging, want ik wil die vijf Monumenten op mijn palmares. De wil is bijzonder groot om die missie tot een goed eind te brengen."

Calpe, dinsdagochtend 9 januari. Suitopía, Sol y Mar Suites Hotel. Philippe Gilbert daagt nog voor het ontbijt op in de trainingszaal. Hij kijkt rond, ziet geen andere ploegmaat en vraagt aan kinesist Maarten Cockhuyt waar iedereen is. "De core stability-oefeningen zijn vrijblijvend", is het antwoord. "Het is niet verplicht om hier te zijn." Daags na het feestje met de sponsors verkiezen de meeste renners een extra half uurtje in bed boven een sessie om het lichaam al vroeg in de ochtend aan het werk te zetten. Het zijn details, maar het getuigt andermaal van de ambitie van de kopman van Quick-Step Floors. Vorig jaar verlengde Gilbert zijn contract bij de Belgische formatie met twee jaar. Er resten hem nog twee grote doelen: Milaan-Sanremo en Parijs-Roubaix. Daarvoor is hij bereid om nog een allerlaatste keer in zijn carrière alles uit de kast te halen. En gedurende de winter te trainen als een beest om zijn plek in de geschiedenisboeken wat meer luister bij te zetten.

De Ronde van Lombardije, Luik-Bastenaken-Luik en de Ronde van Vlaanderen staan al op zijn palmares. Vorig jaar na zijn zege in Vlaanderens Mooiste begon het hem te dagen: alle vijf de Monumenten winnen leek niet eens meer zo onrealistisch. Enkel Rik Van Looy, Eddy Merckx en Roger De Vlaeminck deden het hem voor. Als kind en zelfs als jonge prof droomde hij ervan, maar geleidelijk aan besefte hij dat zo'n 'Big Five' verre van evident is. Intussen, op 35-jarige leeftijd, ligt hij nog steeds op koers. En als u deze tekst leest, weet u al wie de winnaar van La Primavera is. Mocht het Gilbert niet gelukt zijn, dan probeert hij het in 2019 gewoon opnieuw.


STRIVE FOR FIVE

'Strive for Five' is de hashtag die Gilbert sinds begin dit jaar stelselmatig gebruikt wanneer hij iets post op Twitter, Instagram of Facebook. Een ideetje van Tomas Van Den Spiegel, managing partner bij de Sporthousegroup, die sinds eind vorig jaar de socialmediakanalen van de Waal behartigt. Ze doen dat ook voor onder meer Kevin De Bruyne, Dries Mertens, Jasper Stuyven en sinds kort zelfs voor Puck Moonen.

Lees het volledige artikel in het aprilnummer van cycling.be magazine, nu in de winkel! Of lees HIER online verder via Blendle.