Het is berekoud wanneer ik me met de auto richting Nederland begeef. We hebben een goede dag uitgekozen om samen te gaan trainen... Als ik even later op de plaats van afspraak arriveer en een goed ingeduffelde renner zie aankomen, valt meteen op met welk enthousiasme Dylan van Baarle onze winterrit tegemoetziet.

Vorig jaar werd je vierde in de Ronde van Vlaanderen, nadat je het jaar voordien al zesde werd.  Ook in Parijs-Roubaix zien we je vaak in beeld rijden. Zijn dat jouw favoriete wedstrijden?
"Ik denk dat ik momenteel nog net iets meer talent heb voor de Ronde van Vlaanderen. De snelle opeenvolging van de hellingen maakt dat je redelijk wat hoogtemeters moet overwinnen, iets wat in Roubaix ontbreekt. Ik merk toch dat Vlaanderen me op dit moment nog iets beter ligt. Misschien is dat binnen vijf jaar anders?"

Wat is jouw favoriete helling uit de Ronde?
"Ik hou wel van de Oude Kwaremont: een lange helling waar het meer op weerstand aankomt dan op pure power, zoals bijvoorbeeld op de Paterberg of de Koppenberg. Die liggen me minder, al kan ik ook daar mijn mannetje staan. Vorig jaar was ik op de Oude Kwaremont mee met Sagan, Van Avermaet en Naesen, maar terwijl zij al op het buitenblad zaten moest ik nog schakelen, waardoor ik enkele lengtes moest prijsgeven en aan de andere kant van de weg besloot te gaan rijden. Daardoor kon ik de val van Sagan gelukkig vermijden. Op dat moment spookte er nog maar één ding door mijn hoofd: ik moest en zou alleen bovenkomen op de Paterberg, want nadien zou ik nooit meer gelost worden. Toen Van Avermaet en Terpstra me later kwamen vervoegen, hebben we vol doorgereden tot op een kilometer van de meet. Tot daar had ik het gevoel dat er nog meer inzat, maar Gilbert bleek uiteindelijk toch te sterk te zijn...  We zullen zien wat komende editie brengt, maar intussen ben ik weer een jaartje ouder en sterker..."

Wat verwacht je van Wout van Aert, die een sterke finale reed in de Omloop Het Nieuwsblad?
"Wout is een absoluut toptalent, maar de weg is natuurlijk nog lang. Door het nieuwe parcours bleef de Omloop lang gesloten, wat in zijn voordeel was. En 200 kilometer is natuurlijk nog geen 260 kilometer... Bij mij heeft het toch een paar jaar geduurd vooraleer ik die afstand volledig onder de knie had. Als hij dit jaar al kan bevestigen in de Ronde en Roubaix, dan wacht hem een mooie toekomst."

Lees het volledige artikel in het aprilnummer van cycling.be magazine, nu in de winkel! Of lees HIER online verder via Blendle.