Het Vlaamse wielerlandschap ziet er in 2018 een beetje anders uit. De Driedaagse Brugge-De Panne (vroeger de Driedaagse de Panne-Koksijde) is niet langer de laatste rechte lijn richting de Ronde van Vlaanderen, maar trapt vanaf dit jaar de Vlaamse wielerweek op gang. "Het wordt geen kopie van andere voorjaarskoersen, maar een wedstrijd met een eigen gezicht", benadrukt Nick Van Den Bosch.

Eind maart barst de wielergekte in Vlaanderen helemaal los. Wie dan niet op een fiets kruipt, heeft er geen of moet het nog leren. Van 21 maart tot 1 april staan er dit jaar bij de mannen vijf koersen in elf dagen op het copieuze menu. De Driedaagse Brugge-De Panne trapt de 'Vlaamse Wielerweek' op gang, maar wil meer zijn dan een licht verteerbaar voorgerecht. Geen opstapje naar wat nog komen moet, geen wedstrijd ter vervanging van een doorgedreven training. "Als opener van de Vlaamse Wielerweek willen wij een wedstrijd zijn waar gereden wordt om te winnen - ook door de toprenners", zegt Bruno Dequeeker, voorzitter van KVC Panne Sportief, dat de wedstrijd al voor de 42ste keer organiseert. "Zo'n belangrijke week start je toch liever met een zege op zak dan met wat extra druk op de schouders. Na het openingsweekend in Vlaanderen staan de kranten vol: goed gestart, slecht gestart. Een zege in de Driedaagse kan voor rust zorgen bij het begin van de Vlaamse Wielerweek."

In 2018 start de Driedaagse Brugge-De Panne nog in de categorie 1.HC, vergelijkbaar met Kuurne-Brussel-Kuurne, de Scheldeprijs of de Brabantse Pijl. Vanaf volgend jaar klimt de wedstrijd een trapje hoger en staat ze als WorldTour-koers op hetzelfde niveau als de Omloop het Nieuwsblad, Strade Bianche en de andere wedstrijden binnen de Vlaamse Wielerweek. "Die WorldTour-status zal onze wedstrijd nog groter maken en wat meer uitstraling geven", voorspelt Van den Bosch. Of hoe een nieuw, fris jasje een koers op termijn aantrekkelijker kan maken...

Lees het volledige artikel in het maartnummer van cycling.be magazine, nu in de winkel! Of lees HIER online verder via Blendle.