Tim Merlier heeft er net een schitterend WK opzitten als we in de ijzige kou een van z'n laatste trainingsweken van het huidige crossseizoen afsluiten. Als de kou ons niet had gegijzeld, had het tochtje gerust dubbel zo lang mogen duren, maar nu houden we het na iets meer dan een uurtje voor bekeken. Net lang genoeg om onderweg een reeks vragen af te vuren op de luitenant van Wout Van Aert.

Jullie ploeg Veranda's Willems-Crelan krijgt een wildcard voor deelname aan Parijs-Roubaix en de Ronde van Vlaanderen. Daarmee kan Wout zijn plannen voor een wegcarrière beginnen smeden?
"Het is fantastisch dat de ploeg die kansen krijgt. Voor de Ronde van Vlaanderen is dat misschien logisch, maar zeker voor Parijs Roubaix is de aanwezigheid van Wout in de ploeg een pluspunt gebleken. Dit jaar is een verkenningsjaar, waarin hij vooral zal leren en wil kijken hoever hij kan komen."

Jij gaat die koersen niet rijden, terwijl je ook op de weg je mannetje kan staan...
"Ik had ze ook graag gereden, maar dan hadden we eerder in het seizoen moeten ingrijpen en de kalender anders moeten plannen. Nu heb ik voluit gekoerst en veel wedstrijden gereden, waardoor ik weinig rust heb gehad en ook weinig volume heb getraind - iets wat absoluut nodig is om in de voorjaarsklassiekers een rol van betekenis te kunnen spelen."

Gaat jouw voorkeur uit naar de kasseien van Roubaix, of toch naar de Vlaamse hellingen in jouw achtertuin?
"Ik denk dat ik tekort zou komen op de vele snedige hellingen van de Vlaamse Ardennen. Maar in Roubaix voel ik me thuis, al vermoed ik dat de profeditie nog wel mijlenver boven die van de beloften staat die ik in het verleden al reed. Als eerstejaars was ik op weg naar een plaats in de top 10 toen ik op de laatste kasseistrook lek reed en uiteindelijk zestiende werd. Die wedstrijd moet me dus liggen. Ik heb er ook de lichaamsbouw voor."

Lees het volledige interview in het maartnummer van cycling.be magazine, nu in de winkel! Of lees HIER online verder via Blendle.