Oliver Naesen streed in 2017 meerdere malen aan het front, met enkele mooie ereplaatsen in het voorjaar als resultaat. De bekroning kwam er op het Belgisch kampioenschap, waar hij Sep Vanmarcke en Jasper Stuyven naar plek twee en drie verwees. "Ik heb deze winter weer een stap vooruit gezet", klinkt het bij de Oost-Vlaming. "Ik mag dromen van een zege in een voorjaarskoers."

"Het was plezant hé, zo nog eens klappen." Met die woorden sluit Oliver Naesen het interview af. We hebben een gesprek van één uur achter de rug, een ongelooflijke luxe in tijden waarin renners steeds meer worden afgeschermd en het aanvragen van een interview soms meer weg heeft van een verzoek tot gratie. Naesen reed een bijzonder sterk voorjaar in 2017, met onder meer een derde plaats in de E3 Harelbeke, en pakte nadien de Belgische titel. Hij werd meteen beloond met een fikse loonsverhoging en een contractverlenging tot eind 2020. Zijn status binnen de ploeg veranderde, en Naesen kreeg ook inspraak in de aankooppolitiek van het team, dat inging op zijn vraag om de klassieke kern te versterken.

Oliver, ben jij tevreden met je team?
"Enorm. Ik zat vorig jaar vaak geïsoleerd in het slot van een wedstrijd en moest dikwijls andere renners terughalen. We hadden natuurlijk pech met Stijn Vandenbergh, die door ziekte (een longontsteking bij de start van het seizoen, red.) niet op niveau was, maar in haar geheel was de ploeg gewoon te zwak. Nu zijn we veel sterker. Ik had de ploeg een lijstje met vijf namen doorgespeeld, en uiteindelijk ben ik heel blij dat we daarvan Tony Gallopin en Silvan Dillier wisten te strikken (Roelandts koos voor BMC, Vermote trok naar Dimension Data en broer Lawrence Naesen tekende bij Lotto Soudal, red.). Ik ben nog steeds dé kopman, maar nu staan er ook enkele schaduwkopmannen aan mijn zijde. Dat zorgt er niet alleen voor dat ik wat frisser zal zitten in de finale, ik zal voortaan ook weleens de kat uit de boom kunnen kijken."

Lees het volledige interview in het maartnummer van cycling.be magazine, nu in de winkel! Of lees HIER online verder via Blendle.