1000 teams en een handvol jonge atleten trekken zondag hun veldloopseizoen op gang in de Gentse Blaarmeersen. Dat doen ze naar jaarlijkse gewoonte tijdens de Structabo CrossCup Relays, meteen de aftrap voor het 37ste seizoen van de CrossCup. Bij de senioren wordt er gezocht naar opvolgers voor CABW bij de vrouwen en OEH bij de mannen. Er vindt zondag ook een huldiging plaats voor de finalisten van het EK in Berlijn.

De CrossCup zit ondertussen aan zijn 37ste jaargang en hoeft qua kwaliteit absoluut niet in te boeten. Integendeel, de beste afstandslopers uit ons land tekenen zondag en komende winter opnieuw present. Het belooft alvast een spektakelrijke editie te worden. Met het bouwbedrijf Structabo heeft de CrossCup opnieuw een titelsponsor te pakken. Bovendien zijn er twee nieuwe cosponsors met Runners' Lab en Sportoase. Organisator Jos Van Roy heeft er het volste vertrouwen in dat de komende Structabo CrossCup een topeditie wordt.

"Met de nodige trots kan ik de deelnemerslijsten bij de mannen en vrouwen voorstellen. Zowat elke Belgische afstandsloper die tot de top of subtop behoort, staat bij ons onder contract', aldus Van Roy. "Dit toont aan hoe belangrijk ons circuit wel is. Bij de mannen heb ik zelden zo'n sterk deelnemersveld gezien. Het gaan spannende wedstrijden worden, met clashes tussen jong en oud. Bij de vrouwen zal de terugkeer van Louise Carton voor de nodige positieve spanning zorgen. We kunnen trouwens naast het sportieve ook op sponsorvlak erg positief de winter in."

Komende zondag staat de eerste manche voor de deur in Gent. Van een echte moddercross is er echter nog geen sprake, daar steken de weergoden een stokje voor. De Gentse Blaarmeersen zullen dan ook dienst doen als racecircuit voor Imana Truyers van CABW. Truyers is de Belgische kampioene in het veld en werd in februari ook de eindlaureate van de CrossCup 2017-2018. In Gent gaat haar team op zoek naar de overwinning, nadat die vorig jaar naar een Pools team ging. De uitdagers van CABW worden naar alle waarschijnlijkheid OEH met onder meer Lisa Rooms en Astrid Verhoeven en ACHL met Sofie Van Accom. Louise Carton komt eveneens aan de start met haar club ACME en Veerle Dejaeghere duikt nog eens het veld in voor AVR.

"Ik kijk uiteraard erg uit naar het nieuwe crossseizoen en begin er ambitieus aan", zegt Truyers. "De finale van het seizoen is voor mij wel iets speciaal: op de dag van het BK, 24 februari, ben ik 25 jaar in België. Het zou dus wel een heel mooi feestje kunnen worden..."

Bij de mannen lijkt OEH, onder de noemer van Olympic Running Team, opnieuw ongenaakbaar. Het team, dat voor de vijfde keer op rij kan winnen, voert één wijziging door. Robin Hendrix vervangt Thomas De Bock als startloper. Hierdoor komen met Isaac Kimeli, Simon Debognies en Hendrix maar liefst drie EK-gangers aan de start. De vraag rijst of het tweede team van OEH eveneens op het podium kan staan, wat een heruitgave zou worden van de vorige editie.

"Net zoals vorig jaar komen we aan de start met een zeer sterke ploeg. Opnieuw winnen zou mooi zijn, maar we blijven op onze hoede voor wat de andere teams in petto hebben. Spanning verzekerd", aldus Robin Hendrix.

De grote uitdager wordt CABW met echte veldloopspecialisten als Jeroen D'hoedt en Dorian Boulvin aan boord. Ismael Debjani zal zondag voor het tweede team van CABW lopen. De Belgische recordhouder op de 1500m heeft nog niet de goede vorm te pakken en staat zijn plaats in de eerste ploeg af aan Ziad Audah. Op papier was RFCL ook één van de kandidaten om mee te dingen naar winst, maar door het uitvallen van sterkhouder Soufiane Bouchikhi wordt het podium halen moeilijk voor Joachim Cardillo en Oussama Lonneux.

Maar het mag duidelijk zijn dat er genoeg toppers aan de start staan om de fans op hun wenken te bedienen. De Structabo CrossCup Relays worden de eerste test met het oog op het verdere verloop van het seizoen. Het EK veldlopen bij onze noorderburen in Tilburg staat met stip aangeduid in de agenda's van heel wat Belgische atleten. De Structabo CrossCup vormt de ideale aanloop naar dat EK. Tijdens de eerste individuele manche in Mol op 4 november verwelkomt de organisatie heel wat Nederlandse en Ierse atleten.

Tot slot nog dit: acht Belgische atleten worden zondag in de bloemetjes gezet voor hun EK-prestaties met Europees marathonkampioen Koen Naert en kersverse vader Bashir Abdi op kop. Ook Louise Carton, Simon Debognies, Isaac Kimeli, Ismael Debjani, Soufiane Bouchikhi en Robin Hendrix worden gehuldigd.