Onder een nieuwe benaming maar met dezelfde sponsor en dezelfde spirit gaat zondag de 34ste Joker+ CrossCup, het regelmatigheidscriterium van het Belgisch veldlopen, van start.

Voor zover ze niet weerhouden zijn door blessures, zijn alle Belgische toppers op de Relays aan de Gentse Blaarmeersen aanwezig.

Dat veldlopen in de wintermaanden een zinvolle bezigheid is voor al wie in de zomer hoog wil scoren op de piste, werd dit jaar andermaal bewezen. De twee laureaten van de voorbije Lotto CrossCup, Isaac Kimeli en Louise Carton, gooiden hoge ogen op het Europees kampioenschap voor beloften in Tallinn. Allebei wonnen ze er een zilveren medaille op de 5000 meter. Op het EK voor junioren in het Zweedse Eskiltuna haalde Simon Debognies eveneens zilver op de 5000 meter. En de tweelingen Dieter en Maarten Kersten werden derde en vierde op datzelfde EK op de 10.000 meter.

Abdelhadi El Hachimi zette een straffe prestatie neer op de WK atletiek in Beijing, waar hij als 16de finishte tussen de elitelopers. En Koen Naert liep met een knalprestatie op de marathon van Berlijn naar een zevende plaats: 2u10.32, een persoonlijk record en een olympische limiet. Niet één die niet beseft dat ze hun succes voor een groot deel te danken hebben aan een goed geplande wintercampagne en bij uitbreiding, de ex-Lotto CrossCup.

Isaac Kimeli en Louise Carton vertrekken straks weer als favorieten van het nieuwe Joker+ CrossCup-seizoen. Voor de Oostendse lijkt het inmiddels een evidentie. Zij stak het afgelopen winter met kop en schouders boven de tegenstand uit. Maar Veerle Dejaeghere heeft na haar olympische limiet op de marathon ook ingezien dat veldlopen de beste manier is om in Rio enige kans op succes te hebben en gaat er dus weer voor. Net als Almensh Belete, die evenwel pas in Roeselare aanpikt en Barbara Maveau die terug is weggeweest.

Isaac Kimeli mag scherpere tegenstand verwachten. Jeroen D'Hoedt, die herstelt van een blessure, zien we ook pas in Roeselare terug, maar Koen Naert en Abdelhadi El Hachimi worden al in Gent verwacht en zullen de atleet met Keniaanse roots het vuur aan de schenen leggen.

Olympic Essenbeek Halle gaat in Gent alvast voor niets minder dan de overwinning. Met Thomas De Bock, Simon Debognies en Isaac Kimeli als slotloper heeft het team van coach Moriau alvast sterke papieren.